2018年10月28日

科學歷史回頭望-太空競賽

謝育哲/生命是不斷地學習與探索新事物,追求真善美,本刊編輯。

1991年,蘇維埃社會主義共和國聯盟(以下簡稱蘇聯)走入了歷史的長河之中。那年,隨著蘇聯的解體,冷戰結束,世界也正式宣告進入新時代。而在東西方兩大強權對峙的40多年間,軍備競賽、間諜戰、韓戰、越戰、柏林圍牆及古巴飛彈危機等都是大時代的產物。這段紛紛擾擾的歲月,各國人心惶惶,深怕被對手擊敗,各種名與利之間的競逐油然而生。但也正因為如此地動盪,當代的科學與技術如爆炸般地發展。其中最引人入勝的,便是太空競賽了。

時間回到1950年代。隨著二次世界大戰的結束,戰勝國不斷瓜分戰敗國的資源與研究,而德國在二戰期間的V2火箭技術一直是列強所覬覦的目標。只要誰先掌握火箭發射的力量,誰就能在得到太空探險的入場券。1955年,美國總統艾森豪(Dwight D. Eisenhower)宣布將在1957年國際地球物理年(International Geophysical Year, IGY)發射第一枚人造衛星。就在美國積極準備人造衛星的發射時,1957年10月4日,蘇聯冷不防地發射第一顆人造衛星:史普尼克1號(Sputnik-1)。在一陣措手不及中,蘇聯在太空競賽中拔得頭籌,美國也舉國譁然,人造衛星還沒發射就算了,竟然還在競賽中落後對手。後來為了追上蘇聯腳步,美國在同年12月試圖發射衛星,但火箭卻在全國民眾的電視直播面前爆炸,這無疑是件國際笑話。

惡夢還沒結束。1961年,蘇聯又給予美國一記重拳。當年蘇聯將史上第一位太空人加加林(Yuri Gagarin)成功送上太空。至此美國已落後對手一大截,不得不想辦法扳回一城。同年5月,美國總統甘迺迪(John F. Kennedy)發表重大演說,他表示美國將進行阿波羅計畫(Project Apollo),誓言將太空人送上月球,並說出那句經典話語:「我們選擇去月球(We choose to go to the moon.)」,企圖在太空競賽中奪取領先地位。

1969年太空競賽進入了最高潮,阿波羅11號計畫登陸月球。7月16日早晨,農神5號火箭(Saturn V)載著由阿姆斯壯(Neil Armstrong)所率領的太空人團隊直衝天際。3天後,他們抵達月球的軌道,而就在7月20日,登月艙準確地降落在月球表面。6個小時之後,阿姆斯壯踏出艙外,成了史上第一位踏上月球土地的人,他的那句我的一小步,是人類的一大步(That's one small step for man, one giant leap for mankind.),成為家喻戶曉的金句名言。

而在登月任務之後,兩大強國間的太空競爭力度減弱,蘇聯也在後期的登月任務失敗後趨於落後地位。就在登入月球的競賽失利後,蘇聯轉向致力於軌道太空站的研發。到了1972年,美國總統尼克森(Richard Nixon)與蘇聯領導人勃列日涅夫(Leonid Brezhnev)為了減緩雙方的敵對關係進行談判,在冷戰的歷史上難得一次雙方都能理性地坐下協商。美國與蘇聯在這時都認為,比起相互競爭,或許合作更能取得雙方的最大利益。最後在1975年7月15日,蘇聯的聯盟19號與美國的阿波羅太空站相繼升空,就在7月17號,2艘太空船對接。美方及蘇方各派3名與2名太空人合作進行任務,兩邊的太空人相互握手、交換禮物,並參觀彼此的太空船內部。

隨著時代的巨輪不斷地前進,到了20世紀末,蘇聯走向解體。這也宣告了一個時代的結束,而美國成了太空競賽的唯一贏家。至於蘇聯太空科技的遺產,則由俄羅斯航太太空活動國有公司(Roscosmos)繼承,持續俄羅斯的太空探索任務。另外,到了21世紀的現代,探索太空已經不是特定國家機構才能享有的專屬權力,近期像是SpaceX、藍色起源(Blue Origin)及維珍銀河(Virgin Galactic)等私人機構也致力於太空科技發展。探索太空的任務成了現在企業爭鳴的全新戰場。

從今回首,過去的這段太空競賽的時代其實荒謬,兩大國的競爭如同小孩爭吵般,誰也不讓誰,你也有的我也要擁有。但換個角度想,也就是這麼荒唐的歲月造就了許多的傳奇與科技進展。誰也沒想到,登月當時的電腦運算系統甚至還比不上讀者口袋裡的智慧型手機呢!但就算是現今看來如此簡單的科技,仍舊有辦法將人類送上月球。這些太空科學家與工程師為了實現對於太空的理想,想盡辦法觸及那未知的世界,帶領人類探索浩瀚的宇宙。試想,這未嘗不是件浪漫呀!

延伸閱讀
太空競賽,https://goo.gl/dvUu2o。

沒有留言: