2013年7月2日

《數學之書》—透古通今的數學百科


《數學之書》The Math Book: From Pythagoras to the 57th Dimension,
250 Milestones in the History of Mathematics
作 者:柯利弗德.皮寇弗(Clifford A. Pickover)
譯 者:陳以禮
出版社:時報出版
出版日期:2013年1月

作者/李武炎(任教淡江大學數學系)

數學是科學發展的火車頭,它已經滲透到每一個科學領域,上至詮釋深奧的物理現象,下達日常生活的基本運算,無一不是數學,過去數學在生物、醫學、物理、化學、工程、電腦上的應用已是深根蒂固,近年來數學也進入了社會科學的範疇,在經濟學、心理學以及金融工程上數學也被廣泛應用,是人類文明最大的進展,數學已經走進人間的塵世之中,可以說「什麼都是數學」。

一本類似數學資料庫的百科全書,最近由「時報出版」發行,它是提供一般科普大眾品味數學的讀物——《數學之書》。這本書是按照年代選了250條歷史上重要的數學發展里程碑編寫,每一條目都很精簡,最多只有幾段篇幅的長度,還附上圖文照片,每一條目就代表一件趣味橫生的數學故事,博古通今,勾勒出人類數學發展的全貌,是近年來難得一見的數學科普作品。

約二十年前,我開始嘗試開授數學通識課程時,為了開發教材內容,選了大概二十幾則主題作為素材,當作一個學期的課程,很高興看到這些主題也大都在本書的條目之中,這些題材都是比較通俗,不是很專業的數學常識或典故軼事,所以可以用說故事般的方式來教學,學生的反應很好,這與傳統觀念中數學課是枯燥艱難的印象,實在是大相逕庭。我建議數學教師不管在中學或大學任教,都可以利用本書條目為參考,組織一些教材,在相關教學活動中介紹給學生,不但可以增進教學的活潑性,也可以讓學生領會數學原理演化,有一點啟示的作用,我推薦一些條目如下:「畢氏定理」、「圓周率」、「費波那契的《計算書》」、「黃金比」、「卡丹諾的《大術》」、「虛數」、「對數」、「哥德巴赫猜想」、「托里切利的小號」、「公鑰密碼學」等。因為本書中的每一則條目的敘述都非常簡潔,可以在「註腳及延伸閱讀」處找到深入閱讀的建議清單,再深入研究蒐集足夠的教材內容。

《數學之書》的原作者柯利弗德‧ 皮冠弗(Clifford A. Pickover)是一位多產的科普作家,文筆非常洗鍊,而且在書寫這本書時做了不少博徴旁引的功課,而且他還可以把數學這種題材寫成逸趣橫生,容易為一般讀者接受,確實是一部成功之作。不過由於作者本身並非數學本科出身,因此在書寫的方式上比較偏重文化史觀,對於數學專業知識的脈絡掌握,就不是很純熟,有些說明就顯得不夠周延,但瑕不掩瑜,作者已經盡力顧及各個面向,畢竟要用幾百個文字去描述每一件數學軼事,是有侷限之處,不過就科普觀點而言,本書確實寫得親切有趣。【更詳細的內容,請參閱第523期科學月刊】

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