2010年10月14日

為什麼讀物理科普書?—參見費曼大俠

作者/倪簡白(任教中央大學物理系)

為什麼讀費曼的Surely you're joking, Mr.Feynman!這本書?假如你喜歡看金庸之類的小說,那這一本書會更勝於任何一本武俠小說。費曼就像是科學界的大俠,這本書描述他一生在科學武林中的真實傳奇故事。如果你是從事物理、數學甚至心理學的專業人,書中許多作者的親身經歷都非常值得探索。

這本書從費曼幼年時代的一些故事開始說起,在這裡可以看到好幾個有趣的故事,就像念一本精彩的小說。從一個會修收音機的小孩到怎樣追女孩,本書不乏這一類的故事,而且費曼的幽默感使讀者看完這些故事之後莞爾一笑。這也是主人翁性格的一面,我們在本書及其他有關費曼的書中,不斷地看到他遊戲人間的一面。費曼討厭權威與裝模作樣,例如他退出了美國國家科學院的院士,因為他發現那裡的人只是在討論誰最有資格進來這些事。

這本書中還有關於心理學的探索。費曼在麻省理工學院的求學時代,因為大學必修人文課程,因此在哲學課的一篇報告裡,他描述自己對夢境的探索,在睡眠中觀察自己的潛意識,注意各種念頭的出現。其中有一段是講我們這裡所謂「靈魂出竅」的觀念,還有夢裡對顏色或聲音的感受,在書的後幾節有對幻覺作一些描述。

費曼本人對科學的各領域都有廣泛的興趣,這也是本書好看的地方。例如他從麻省理工學院畢業後,做過一陣子塑膠電鍍的化學研究,可以說是化學家費曼。在前幾章還有描述他在分子生物學中的一些經歷,1950年代正是華生與克立克等人發現DNA雙螺旋結構不久,在費曼讀博士學位的普林斯頓年代,他曾經參與這些人的實驗室,也在加州理工學院從事相關的研究工作(他們想找出豆子是否和細菌使用相同的核糖體)。費曼所描述的許多關於科學方法與本質的觀點,值得許多從事科學工作的人參考。

最後我們當然要談談本書中物理的部分。在前幾章他提到最多的是數學——學物理的必要工具。費曼說到他早年學微積分的經驗,因為他總是有自己的一套學習方法,這使他有一套不同的工具,能解出別人不能解的問題。費曼似乎有一個傾向,那就是做自己感興趣的事,而不管別人在做什麼。這種特質使他創造出了物理學中獨樹一幟的路徑積分與費曼圖(Feynman diagram)計算法。在書中也有許多關於量子電動力學(Q. E. D.)基本觀念的討論與核子物理(如β衰變)的想法,都是他的親身經歷,因此值得物理系學生的參考。

本書在台灣至少有二個譯本:《別鬧了,費曼先生》(天下出版)或《科學家你在開玩笑吧!》(牛頓雜誌社),我看的是第二個譯本,因為它可能出版的較早(1988年)而我很早就買了這本書。近二十年來反覆閱讀了不知多少次,每次都還覺得新鮮有趣。他的一些人生態度,對我的人生觀也有一定影響。

最後談為什麼讀科普書?除了興趣外,科普書可以幫助你!不論是在專業或修養上都可以學到許多。目前大眾不喜歡讀書,而打開電視或網路,就會發現社會的興趣只有美女與美食。所以要推動人人讀書,恐怕還有很長的一段路要走。就如費曼說的,推動一個觀念要一代人,希望我們的努力在二十年後可以看到一些成效,這也是我寫本文的動機。

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