2010年8月1日

科學詞彙探索-「鳥」語字源

作者/郭朝禎(台大醫學院解剖學暨細胞生物學研究所)

自文藝復興運動以來,以希臘、羅馬古典文化為主的人文典範,為中古黑暗時代的鬱悶與淡然無味帶來新的文明曙光,使得十六世紀的歐洲掀起了一股追尋與考究古典思想的氣息;加上人本主義強調研究創新的風格,在學有專精、術業有專攻的歷史背景下,亟需新的名詞以因應分工日趨精細的學科,於是大量的希臘與拉丁文字在此思潮的風靡下席捲了現代英語, 許多以「鳥」所衍生的生命科學與日常用語詞彙就穿梭在文章裡頭。

鳥類與哺乳類都是由中生代的爬蟲類演化而來的恆溫動物,如同其他的脊椎動物(魚類、兩棲類、爬蟲類)一樣,均屬於閉鎖式血液循環系統,牠們的紅血球中也都有血紅素的成分。血紅素是由球蛋白與血基質(heme)組成,血基質不但是攜帶氧氣不可或缺的裝置,同時也讓血液呈現紅色。當紅血球老化降解時,血基質經由酵素代謝形成膽綠素,哺乳類體內可立即將它再轉變為膽紅素,但爬蟲類與鳥類因轉變的效率較差而容易堆積較多的膽綠素,這些膽綠素在鳥類的蛋殼形成時逐步堆積,產生藍色及綠色的蛋。

在運動視覺、立體圖像判別與解析度上,鳥類與魚類雖遠不及人類,但在色彩視覺上,鳥類和許多魚類、蜥蝪與烏龜等爬蟲類一樣,都具有能感受紅、藍、綠與紫外光的四種錐細胞以形成四色色覺系統,光經由這四種感光細胞分析比較後決定出物體的顏色,有別於我們人類的三色色覺系統所建構的世界。

在腎元構造上,只有鳥類與哺乳類有完整的近髓質腎元,其腎小管的亨利氏環因深入腎髓質處,可將來自近曲小管的水分及鹽分藉由濃度梯度及主動運輸,回收至周圍的組織中,達到濃縮尿液及降低水分散失的功能。但成鳥沒有膀胱,更沒有類似哺乳類的直腸器官結構,所形成的尿液和糞便除了無法累積之外,也無專屬的排泄出口,因此兩者只要形成就會一起經由泄殖腔的器官立刻排放,這樣的好處是讓排泄物重量減輕以降低飛行的負荷。在此種流質的排泄物當中,呈白色的半固體物質正是氮素代謝的最終產物--尿酸鹽,鳥類在乾燥環境下因尿酸鹽的形成而使得水分流失降到最低。【更詳細的內容,請參閱第488期科學月刊】

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