2010年9月27日

一月紀聞國外篇 --2010.9(489)

印度發現超級細菌 目前無藥可醫
8/11 世界衛生組織(WHO)方宣布完H1N1疫情告一段落,卻又傳來新的病菌威脅。根據發表在《刺胳針傳染病期刊》(The Lancet Infectious Diseases)上的論文,目前在英國就已發現有超過50個病例,感染到幾乎沒有抗生素可以治療的超級細菌,而這些病人多曾去過印度或巴基斯坦一帶,接受當地的醫療。至於在印度地區究竟還有多少感染這種細菌的病人,則難以估計。

英國科學家在這些超級細菌內,發現一種酵素NDM-1(NewDelhi Metallo-beta-lactamase),是造成眾多抗生素無法消滅這些細菌的原因,其中還包含了目前所有抗生素中效力最強的碳氫黴烯類(carbapenems)。

目前已發現有兩種帶有NDM-1基因的超級細菌,分別是大腸桿菌(Escherichia coli)跟克雷伯氏肺炎桿菌(Klebsiella pneumonia)。這兩種細菌能在人體腸道內與人共生,平時不會造成威脅,但如果人體免疫系統衰弱或是這些細菌得到抗藥性基因,便會開始大量繁衍,威脅到人體健康,嚴重時會造成肺炎、尿道炎。

醫學界十分擔心若NDM-1基因繼續在菌種間傳播,將會造成各種疾病大流行。而在目前的研究當中,雖然有些帶有NDM-1的菌株,可用替加環素(tigecycline)與克痢黴素(colistin)治療,但也已經發現同時帶有可抵抗這兩種抗生素基因跟NDM-1的菌株,是為名符其實,沒有抗生素可以治療的超級細菌。

全球醫界目前正繃緊神經,因為這些超級細菌潛在的擴散力和變異潛力,實在不可小看。

以色列電子鼻 由呼吸檢測癌症
8/10 以色列科技學院(Technion Israel Institute of Technology)的谷登(Abraham Kuten)團隊,在《英國癌症期刊》(British Journal of Cancer)發表的報告指出,透過他們研發多年的電子鼻裝置,可以從呼吸分辨出受試者是否有罹患癌症及其罹癌的癌症種類。

根據之前的研究,科學家已知有些動物像是狗,具有聞出病人罹患癌症的能力。這是因為癌細胞會散發出一些揮發性有機物小分子,透過血液循環跟人體呼吸排放到身體外,而狗可以辨識出這些小分子的異味。只是光憑動物的嗅覺來判斷受試者是否罹癌難免會有誤差,因此谷登團隊研發電子鼻儀器,希望以此精準地判斷病情。

電子鼻以內部的奈米金粒子,來模擬狗的嗅覺能力,來檢測受試者呼出的氣體中,揮發性有機物小分子含量。若受試者呼出的揮發性有機物含量較高,則極可能罹患癌症。谷登團隊一共檢測了177名志願受試者,成功地分辨出健康人士和患有惡性腫瘤人士,還能辨識出受試者可能患有4種常見的癌症:肺癌、乳癌、腸癌及前列腺癌。

谷登表示:「這項研究顯示,『電子鼻』可分辨出健康人士和惡性腫瘤病患,也可從病患的呼吸區分癌症種類。此項新科技有望成為影像之外,早期診斷出癌症的簡單工具。」

地震波顯示 地球內核正在移動
8/5 法國里昂大學(University of Lyon)艾柏斯雷(Thierry Alboussiére)團隊在分析經年累月的地震震波數據後,提出一項新發現,認為地表5000公里以下的內核,正有與過去認知不同的反應在發生,研究報告發表在Nature上。

根據現行理論,處於穩定狀態的內核,會從它周圍熔化狀態的外核均勻地擷取鐵元素並使之結晶成固體,但是,這並不能解釋許多奇怪的觀測數據,像是地震波傳遞速度為何在內核的東側會比西側快。

艾柏斯雷團隊的研究報告,便是提出地球核心的動態遠比過去所想的還大,內核西側正不斷地擷取外核的鐵元素並使之結晶,但東側卻正在緩慢熔化中。由於這兩個現象,使得內核每年由西側向東側移動約1.5公分,照這個速率推算,約每1億年,整個內核便會完成一次循環。

在此理論下,內核東側剛熔化成液體的物質要比外核還重,理所當然會沉在外核之下,脫離內核。也因為這個模型中,內核的西側在結晶而東側在熔化,自然可以解釋兩側的震波速度為何會不同。

熱氣層的異常沉縮現象
7/22 美國的海軍研究實驗室(Naval Research Lab)艾默特(John Emmert)團隊長期監測位在地球大氣邊緣與太空交界處的熱氣層(thermosphere)狀況,從監測資料發現,熱氣層前陣子竟發生了43年來規模最大的沉縮現象,幸好現在已經恢復原狀。

2008~2009年的太陽活動極小期是百年來太陽活動程度最低的時期,太陽照射到地球的極紫外光(extreme ultraviolet, EUV)也降到最低點。艾默特馬上開始注意熱氣層,想看看它會發生什麼狀況。艾默特團隊監測在熱氣層間運行的人造衛星變動,從衛星高度下降的程度,估算出所在高度的空氣密度、溫度和壓力等。從這些長期資料,艾默特等人發現2008~2009 年的熱氣層沉縮不僅是歷來最大的一次,而且大到無法單獨以太陽活動來解釋,沉縮程度比歷來太陽活動所預測的還低38%。

以胚胎幹細胞造紅血球
8/16 英國科學家最近首度使用多餘的人工受孕胚胎幹細胞,製造出紅血球細胞,這項計畫的目的是製造出工業級人造血。

蘇格蘭國立輸血服務中心(Scottish National Blood Transfusion Service)的特納(Marc Turner)研究團隊,使用來自人工受孕診所逾百枚的剩餘人工受孕胚胎,製造出數百種胚胎幹細胞株。其中一種被稱為RC-7的胚胎幹細胞株,先被改造為血球幹細胞,再被改造為帶有血紅蛋白的紅血球細胞。

這項研究計畫旨在以基因改造方式做出能成為O型陰性血液的細胞,這種血液可被輸進大多數人體內而不必擔心產生排斥現象。研究人員希望藉助這項研究,建立起工業化的造血程序,減少因血源不足而發生的憾事。

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