2009年8月8日

不好不壞的昆蟲

很多昆蟲似乎與人類沒有什麼直接關係,對我們而言不好也不壞,但牠們也是自然生態系中的成員,對我們的生活多少還是有些影響的。在此以糞食性和屍食性昆蟲為例,介紹牠們延續生態系的貢獻。

在野外有不少動物,照理說牠們的排遺應是隨處可見,很容易找到,其實不然。因為排遺裡還有一些在消化管裡未被吸收的營養,有些昆蟲便利用排遺而生活,例如埃及的聖金龜或法布爾《昆蟲記》中出現的推糞金龜。這些糞食性昆蟲一找到糞塊,立刻展開處理工作,作為養育幼蟲之用。

舉例來說,現存陸地上最大型的哺乳類動物為非洲象,一隻體重4公噸的大象一天攝取150 公斤的食物和70~90 公升的水,一天排泄7 、8 次,一次排泄7 、8 粒重約1 公斤的糞塊,如此一天的排糞量可達一個男人的體重。如果這些排遺一直留在地上,大象的棲息地勢必滿地都是象糞。幸好大象的棲息地有數種陽蜣(Heliocopris spp.),幫忙清理糞塊。

陽蜣有好幾種,依非洲象或亞洲象種類之不同,分布的陽蜣種類也不同,例如分布於緬甸、泰國的牛頭陽蜣(H. bucephalus),是體長近5公分的巨大型糞金龜。母蟲發現象糞時,會先在土中做好裡面可放7~8 個直徑約10 公分糞球的糞球室,但從糞球室至地面的通道卻相當狹小,只能容一隻雌蟲通過。據推測雌蟲每一次只帶進少量的糞塊,然後在糞球室製造糞球,做完糞球後在每一個糞球上產1粒卵,再在糞球表面吐唾液加工,把它弄到用斧頭也無法劈開的硬度。牛頭陽蜣是夜行性昆蟲,白天不易看到,但牠一發現大象糞塊,便招朋引伴,沒多久便有幾十隻陽蜣聞香而來,開始製造糞球的工作,因此再多的象糞也會被埋在土中。

雖然陽蜣製造的糞球表面很硬,但奇妙的是,孵化的陽蜣幼蟲仍能蛀進裡面,取食母蟲準備的糞球而長大。不管幼蟲何時孵化蛀入糞球,牠們羽化出現於土表的時間大致在5 至6月,此時緬甸、泰國等地已進入雨季,雨水潤溼土中的糞球,幫助裡面已羽化的陽蜣新成蟲破殼而出。而當地住民會在雨季來臨之前尋找糞球,弄開後取食裡面的老熟幼蟲和蛹。

不只陽蜣,在為數近6000 種的糞金龜中,大多數的種類也將糞塊埋在土中,作為幼蟲的食物,這種行為對生態系的延續和我們的生活有很大的助益。例如以養牛為主要產業的澳洲,本來只有排遺和兔子、羊一樣呈粒狀糞的動物(如袋鼠),因此澳洲只有能夠處理粒狀糞的糞金龜。然而自十八世紀起,澳洲興起放牧式養牛後,牧場裡到處出現大塊的牛糞,由於欠乏處理塊狀牛糞的糞金龜,牛糞一直留在放牧地,成為一些牛蠅、刺蠅等的發生源。這些蠅類的幼蟲寄生於牛的皮下組織而吸血,直接影響牛的發育,對養牛業造成衝擊,而牛糞也成為家蠅的發生源。在旱期,乾燥的糞便在風吹下變成糞塵滿天飛,造成當地居民生活上的不便。至於被壓在牛糞下的牧草,當然也無法發育,加上下了一陣雨,牛糞溶解後流出來的肥分濃度過高,常常引起嚴重的肥害,大幅影響牧草的生產。根據一份資料,一隻牛一天排泄10次,所排出的牛糞覆蓋0.8平方公尺的牧草地,以一年的放牧日數為200天來計算,只是1 隻牛一年就會壓壞160 平方公尺的牧草,若加上受到肥害的面積,數字相當可觀。【更進一步的內容,請參閱第476期科學月刊】

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