2009年8月7日

解讀40 億年的地球紀錄

作者/范賢娟(任職清華大學科技管理研究所)

地球相當古老,過去發生的事情也多多少少寫進岩石當中,但是能了解的人並不多,因為大部分的人並不熟悉其中的語言。幸運的是,貓頭鷹書房請若到瓜先生翻譯了一本由任職於美國勞倫斯大學地質學系的教授貝鳶業如(Marcia Bjornerud)撰寫的地質科普書籍《地球寫了40億年的日記》,這本書以豐富的文學意象、幽默的對比反襯、清晰的科學邏輯,再加上對生態環境先憂後樂的感觸綜合而成,帶領我們閱讀地球日記。

人類解讀地球日記的方式端有賴科學,少了這一層,所有的解讀可能只是憑空想像,並不踏實。作者並沒有因為洋溢的文采而避開困難的科學解說,反而在一開始便以說文解字的方式介紹一些基礎的地質科學概念。從書中明白可見的是她不厭其煩地說明主要岩石的名稱與分類方式、地質學的數個基本假說、地質年代的內容與確認方式,以及地質學的革命性發展。但是我更閱讀到一位真正的科學家在遣詞用字上的斟酌,希望讀者不會誤認為我們現在的知識就是權威,已經登峰造極,而是告訴讀者所謂的「分類」,只是建立在既有觀察事物的基礎上所嘗試發展出的一種解釋方式。

因此她即使介紹岩石的三大分類,也不會只有平鋪直敘地說出火成岩、沉積岩、與變質岩。而是強調出:「分類系統是為了去解釋與理解」,因為我們想要對岩石形成的過程產生深刻地理解所以用這樣的分類方式,但對其他人,例如建商而言,可能最重要的特性是「強度」,他們就會希望有另外的分類方式。但無論如何,地質詞彙是一種後設的語言,自然生成的岩石未必要按照這樣的分類規矩,如果你發現了有些難以分類岩石,學習忍受它,或許將來你還能在知識上有所超越。

這本書真的非常的好,最後謹以書中最讓我咀嚼再三的話做結:「科學家書寫自然時,總是努力避免將研究的現象擬人化,壓抑了人類天生便會在一切所見事物中覺察到自己的傾向。但人類在地球上認出自己並不奇怪,畢竟我們是地球的子女。人類忘卻自己是古老王朝最年幼的孩子,這才是我們所犯下的錯誤。對自己短暫興衰史的那種自戀執迷,使我們對更豐富深刻的家族英雄史蹟視而不見。而在我們閱讀岩石紀錄時,或許可以將地球稍微擬人化,因為我們也可以將自己擬地化,從而重新發現地球刻印在我們身上的歷史。」【更進一步的內容,請參閱第476期科學月刊】

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