2009年8月10日

不斷演變的世界

7月22日,本世紀歷時最長的日全食出現在亞洲地區,不少天文愛好者特地組團前往最佳觀測地點,為的就是要全程參與這難得一見的奇景,各大媒體也競相報導,紛紛打出「天文奇景日全食」、「百年日全食全紀錄」、「世紀日全食」等字眼,長時間播映日全食在各地出現的景況。

過去數千年來,人類對日全食心存敬畏。中國古人以「天狗食日」來解釋日食,維京人認為是名為史克爾的巨狼吞食了太陽,印地安人則稱它為「上帝之眼」。人類對日食的想像,賦予它更深一層意義,於是乎,消失的太陽就和種種災難連繫一起,成為不祥的徵兆。

曾幾何時,令人恐懼的日食搖身一變,成為大眾爭相一睹的天文奇觀? 隨著時間的漂移,人類所理解的世界不斷改變。

舉例來說,曾經朗朗上口的「九大行星」,因為三年前的一場「行星大審」,終成為歷史。本期科月有一篇精彩的報導,告訴讀者冥王星當年是如何被除名的(第590頁)。除此之外,「全球天文年」專欄,則要訴說電腦科技的發展,在天文研究上扮演的角色。因為觀測儀器的精進,人類得以站在新的平台,認識所身處的宇宙(第584頁)。

而若要講到生物學上的最重大的變革,當然莫過於達爾文的演化論。達爾文出生在十九世紀初,那時的宗教思想讓人們深信,神創造了宇宙,也創造了所有的物種。物種永遠不變,像真理一樣烙印在每個人心上。可是達爾文卻不這麼想。他收集了很多證據並且透過實驗,想證明物種其實是會演變的。他發表了「天擇論」,出版《物種起源》,在當時的社會投下震撼彈,從此改變人類看待自己和世界的方式。

今年是達爾文的200歲冥誕,也是《物種起源》出版150周年紀念,全球各地都盛大舉辦各種慶祝活動。科月當然也在思考,要把什麼樣的達爾文呈現給讀者。幾經討論,我們決定秉持為「台灣科學家發聲」的精神,將達爾文思考脈絡下的演化生物學,結合台灣學者的研究,讓讀者了解在地的演化學研究概況。

不過,在那之前,我們也想先讓讀者深入地認識達爾文。於是,配合國立自然科學博物館今年暑假的「達爾文特展」,我們特別邀請本次展覽的策展人劉德祥主任,引領科月讀者進入達爾文的異想世界,看看究竟是什麼啟發他如此獨創的想法(第596頁)。此外,科月也特別驅車至台中,實際走了一趟達爾文特展。在劉主任精彩的導覽下,展場內栩栩如生的動物模型,似都活了過來… …等等,這綠鬣蜥竟朝我們眨了一下眼,原來真的是活的!趁著假期,讀者不妨親身體驗這場展覽,若實在抽不出空,就對著科月的紙上博覽會望梅止渴吧(第602頁)。

達爾文最早問的問題是:「物種有沒有親緣關係?」過了200年,演化生物學家還是有著同樣的好奇。下個月,科月將告訴你,台灣的演化學家,都問些什麼問題,又得到什麼答案!(曾琬迪)【更詳細的內容,請參閱第476期科學月刊】

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