2009年6月7日

會吐絲的好蟲—家蠶

作者/朱耀沂(台灣大學昆蟲系名譽教授)

所謂的好蟲,從經濟昆蟲學的立場可分為「益蟲」(beneficial insect)和「有用蟲」(useful insect)兩大類,前者指的是害蟲的天敵,如捕食蚜蟲、介殼蟲等的多種瓢蟲、食蚜虻,或寄生在害蟲身上殺死牠們的寄生蜂、寄生蠅等。而所謂的有用蟲,指的是蟲體本身或其生產物提供有用物質的昆蟲,包括供食用、藥用,甚至當寵物的昆蟲。如會分泌蠟質的膠蟲和胭脂蟲等、可當藥材或工業用品的昆蟲,以及最重要且我們最熟悉的蜜蜂和家蠶等。本文將把焦點放在家蠶,來看牠的浮沉史。

家蠶(Bombyx mori)是以吐絲而有名的昆蟲,人們利用蠶絲來生產絲綢的歷史悠久。據傳約在西元前2640年,黃帝的西陵皇后(嫘祖)發現了蠶絲。一說是有次西陵皇后在外面喝茶時,一粒蟲繭掉進她的茶杯中,挑起來的卻是一塊有光澤的絲。無論如何,目前大家都以西陵皇后為養蠶的始祖。然而,從古代遺址發掘出的蠶蛹研判,當時所飼養的「蠶」並非家蠶,而是一種野生的桑蠶(Bombyx mandarina)。桑蠶的成蟲身體比家蠶小,翅膀及幼蟲身體皆呈濃褐色,不像家蠶呈銀白色,且成蟲、幼蟲的行動也比家蠶敏捷;家蠶則是經過後來上千年的飼養及品種改良,才馴化育成的。

蠶絲是天然纖維中唯一的長纖維,從一粒蠶繭拉出來的絲,長達1500公尺以上,不像羊毛、棉花的一條纖維只有數公分或十多公分長,必須把它們集結在一起才能變成長纖維。此外,蠶絲可製成比棉絲、羊毛更細的綢絲,也可紡出更輕薄的布料。蠶絲蛋白質有比棉布、毛料更佳的吸溼性、放溼性、保溫性、韌性等,加上觸感好,為上層社會人士所喜愛。據傳中世紀的西歐貴族遭到絞刑時,有選用綢繩的特權;而現今降落傘的繩索,也常用綢絲作為材料。

由於蠶絲具有上述各種優點,加上它原產於中國,自古以來即被西方人視為寶貴的中國物品,早期在西歐一磅綢絲價格貴為12盎司黃金。綢絲的英文silk可以溯源至希臘語的seres和seracus,分別意指「中國」或「中國人」,及「中國的」或「綢絲」。從此二字衍生出拉丁語的sericum,並再衍生出法語的soie、義大利語的seta、和英文的silk。還有另一說法,認為silk是從西陵氏之名(Si-Ling Chi)而來。

養蠶業雖然起於中國中原地域,但早在西元前四世紀希臘著名的動物學者亞里斯多德的《動物誌》第五卷11及19章,已出現有關家蠶生活史的記載。在《舊約聖經》的〈以西結書〉(16章10節)也有「我也使你身穿繡花衣服,……用絲綢為衣,披在你身上」的記述。專家認為此處記載的蠶和綢絲是分布於地中海東部沿岸的一種枯葉蛾(Pachypasa otus)和牠吐出的絲。此蛾的身體比家蠶大,絲的品質遠不如家蠶。西歐之開始養蠶,據歷史記載,始於西元552年兩位在中國修道的景教僧侶回國時,偷偷將一些蠶卵藏在他們的拐杖中,帶到君士坦丁堡(Constantinople)。【更詳細的內容,請參閱第474期科學月刊】

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