2009年3月10日

一月紀聞國外篇--2009.3(471)

美俄衛星對撞 殘骸遺留太空
2/12 美國一枚通信衛星與一枚俄羅斯報廢衛星,在台灣時間2月11日凌晨零時55分,於西伯利亞上空、距離地球800公里的太空軌道相撞。這個衛星相撞事件產生了大量的太空垃圾,可能會對國際太空站、其他軍用或民用衛星造成影響。

美軍戰略指揮部(U.S. Strategic Command)空軍上校柯立克(Les Kodlick)表示:「我們認為這是第一次有兩顆衛星在軌道上對撞。」

兩顆衛星分別是美國1997年發射的一顆通訊衛星,以及俄羅斯1993年發射的軍用衛星,俄羅斯這顆衛星已經報廢10年了。美方表示,俄羅斯衛星已經失控,但美方的衛星是在控制下運行,言下之意似乎指控俄方是肇事者。

對撞發生後,美俄各自的太空官員忙著追蹤散落太空中的數百片殘骸。美國聯合太空行動中心(U.S. Joint Space Operations Center)正在追蹤500~600塊的新碎片,其中有些小碎片寬度僅10公分;俄羅斯太空部隊也正在追蹤散布在地球上方500公里至1300公里高度範圍的碎片。

美國航太總署已經就此發表正式聲明,表示軌道上的衛星碎片,不會威脅國際太空站的安全,因為相互間軌道高度不同;並且強調,他們會持續分析衛星相撞可能帶來的風險。據了解,包括已經沒有使用的人工衛星在內,目前共有6000枚衛星繞著地球旋繞。

日本發射第一枚溫室氣體監測衛星
1/23 日本發射了全世界第一枚專門蒐集世界各地溫室廢氣排放資料的衛星,這枚「溫室效應雲氣觀測技術衛星(Greenhouse Gases Observing Satellite, GOSAT)」有助科學家計算地表幾乎任何位置的二氧化碳與甲烷的濃度。

搭載這枚衛星的火箭「H2A」,在日本鹿兒島縣種子島的宇宙中心發射升空,除了載運GOSAT衛星,還載有另外7枚較小的衛星,一次搭載8枚衛星,創下最高紀錄。日本宇宙航空研究開發機構(Japan Aerospace Exploration Agency, JAXA)的發言人說:「這枚溫室效應觀測衛星已與火箭脫離,並發揮正常功能。其他衛星是否也安全散開,目前還不清楚。」

GOSAT衛星有個綽號叫「息吹」(Ibuki),日文意為「呼吸或氣息」。「息吹號」重約1.75噸,是由日本宇宙航空研究開發機構及環境省(環保署)、國立環境研究所合作開發的中型衛星,將自全球5萬6000個地點蒐集資料。GOSAT衛星上裝有兩具感測器,其中之一負責追蹤地表或大氣中所反射的太陽紅外線,有助於計算溫室廢氣的濃度;另一具則負責監視雲層和煙霧,以免因此造成計算錯誤。

這是衛星首度被應用在觀測地球的二氧化碳、沼氣等大氣濃度,將有利於氣候變動的長期精密觀測。日本官方表示,希望這對於處理全球氣候變遷問題能有所貢獻。

長毛象遺跡 發現抗老細菌
2/12 俄羅斯的科學家宣布,他們在西伯利亞長毛象與長毛犀牛的埋骨處,發現一種可能延長人類生殖力與壽命的細菌。

西伯利亞長毛象與長毛犀牛這兩種已滅絕的生物,冰封在俄羅斯東部、西伯利亞雅庫特地區。俄羅斯、美國與日本的科學家,發現牠們的完整遺骸,並開始研究其DNA,卻在研究過程中意外地發現,當地永凍土的沙質土壤中,有一種細菌,其生存年代大約在300~500萬年之前。

他們複製細菌去進行老鼠實驗,發現這種細菌可以讓老鼠變得心智敏銳,體能與性能力也大幅改善,甚至能延長母鼠的生育年齡,在大約人類年齡70歲時仍能生產。秋明大學的布洛斯科夫教授說,或許可以藉由研究此細菌,開發出新的抗老療法。

基因複製變異 造成人類與類人猿演化分歧
2/12 美國的研究報告指出,大約在1000萬年前,人類和類人猿(apes)的共同祖先,因為某種科學界所知不多的基因變化,使得此兩物種開始演化分歧。這種DNA大幅改變的情況,並非一般的突變(mutations),而是另一種名為「複製數變異」(copy number variation)的變化。

美國華盛頓大學遺傳學家艾克勒(Evan Eichler)的團隊分析了人類、黑猩猩、猩猩和獼猴的DNA。如預期一般,人類和黑猩猩的基因組近乎一致;兩者主要的差異就在於「複製數變異」——包含了不斷重複同樣的基因序列、序列的缺失,或是顛倒的序列。

結果顯示,當人類和類人猿的共同祖先發生演化分歧時,DNA序列重複的現象開始增加,同時,一般突變的發生卻趨緩。艾克勒認為,這些基因可能在語言或是認知方面扮演重要的角色,不過未來還有很多研究工作必須進行,才能證實這個推論。

抽菸影響健康甚於貧富
2/18 一個大型的研究報告顯示,抽菸與否比起貧富,對壽命影響更大。研究人員從70年代中期開始,徵召了西蘇格蘭兩個城鎮裡,年紀從45~64歲不等的居民;觀察對象依據社經地位以及收入的不同,被分為4組。經過28年,至今共追蹤了1萬5000名邁入老年的男女。

研究結果顯示,在從未抽菸的人當中,位處社會高階的女性存活率為65%,男性為53%;在社會最低階中,女性存活率為56%,男性為36%。而在抽菸者當中,社會階層高的女性嗜菸者存活率下滑至40%,男性更滑落至25%;社會底層的女性吸菸者存活率為35%,男性則只剩下18%的存活率。

過去的研究曾顯示,貧富差異可能會造成健康及壽命上的顯著差異。而現今的研究更顯示高社經地位者原本較長的平均壽命,卻因抽菸而耗盡。

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