2009年4月10日

觀察與想像,讓世界更美好

或許你也看過這樣一支廣告:有一隻熊走在路上,走著走著,黃色的奶油派一個接一個打到牠的頭上,這隻可愛的小熊搖身一變,成為一隻有著金黃色鬃毛的獅子。這個充滿想像力的廣告,只用了短短二十秒,就緊緊抓住觀眾的心。

想像力和創造力,近年來獨領風騷,這樣的能力不僅可以運用在廣告行銷、藝術創作,更可以用在科學研究上。或許你會好奇:科學研究不是重在觀察和實作嗎?跟想像力又有什麼關係呢?

現在,有一門新發展的學科,結合了工程與生物的概念,更需要豐富的想像力和創造力,它的名字叫作「合成生物學」。傳統的生物學,以觀察生命現象為主,再進一步去問「為什麼」;合成生物學則是將細胞重新解構,將生命物質拆解成一個個零件,再以「正向」工程的概念,重新設計並組裝生命元件,做出一個有功能的「生物機器人」,同時藉著試誤的過程,漸漸了解生命運作的規則。

本期科月,將帶領讀者進入合成生物學的世界,告訴你究竟什麼是合成生物學(第280頁),並介紹台灣在這個領域的實際研究(第284、289頁)。如果你是大學或研究所的學生,還有機會親身參與合成生物學的年度盛會——iGEM競賽(第294頁)。參與這個競賽的學生將會收到一份有好多生物零件的套組,拿到這些零組件,就是開始發揮想像力的時候了;如同小時候玩樂高一樣,這些生物元件可以組裝成千變萬化的系統,但困難的地方在於,組裝好的生物系統必須要能順利運作,才算成功。儘管任務艱鉅,每年還是有數百名來自世界各地的學生,一起接受挑戰。

2007年,陽明大學一群充滿熱情的師生,在沒有任何前例可循的情況下,毅然決然組隊報名iGEM競賽。這是台灣第一支參與iGEM的隊伍,雖然沒有豐沛的資源,也沒有前人的經驗傳承,但或許正是這初生之犢不畏虎的精神,讓這群學生首次出征,就抱得金獎而歸。2008年,陽明團隊再次挑戰iGEM,在84個競賽團隊中脫穎而出,與世界知名大學共同進入最後的六強名單,又為台灣在iGEM競賽寫下一頁歷史。

同樣也是台灣之光,今年,第一顆由台灣發現的彗星——鹿林彗星,散發著綠色光暈,帶著兩條像翅膀一樣的彗尾,終於來到我們面前(第262頁)。鹿林彗星的發現,始於2006年開始的「鹿林巡天計畫」,所謂巡天,是以望遠鏡能看到的視野,逐一掃視整個星空,從無數的星海中,找到特殊的星體。這樣大海撈針般的工作,除了恆心與毅力,更需要敏銳的觀察力。

其實,觀察力與想像力,都是科學研究必備的能力。擁有觀察力,才能從紛雜的表象之中,察覺不變的事理或特出的現象;而想像力,則須以觀察為基礎,將所知所學天馬行空地推演,往往會有意外的收穫。

透過觀察與想像,我們可以認識這個世界,也能讓它更美好!(曾琬迪)

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