2009年4月10日

台灣之光-從鹿林看鹿林彗星

作者/林宏欽(中央大學天文所鹿林天文台台長)

第一顆由台灣所發現的彗星,終於在今年來到我們面前。鮮綠色的鹿林彗星,象徵著台灣的驕傲,是2009 全球天文年的矚目焦點。

2009年為「全球天文年」,是為了紀念四百年前的1609年,伽利略首次使用望遠鏡,進行天文觀測。最佳的慶祝活動,莫過於撼動人心的特殊天象,而鹿林彗星恰好躬逢其盛。自2007年7月發現鹿林彗星以來,她從距離地球8.5億公里之遙,逼近到如今的6100萬公里,星等從19等增亮到5等,從一個微暗幽冥的小光點,逐漸變成帶著奇特彗尾的綠色彗星,亮度增加了40萬倍,在天文年一開始就受到全球的注目,在媒體推波助瀾下,彷彿一夕之間大家都知道了「鹿林」的存在,知道這是顆台灣發現的彗星!

命名的曲折

鹿林彗星是在2007年7月11日由鹿林巡天計畫(Lulin Sky Survey, LUSS)的林啟生(中央大學天文所)與葉泉志(中國廣州中山大學),共同使用鹿林天文台41公分望遠鏡所發現的。國際慣例上,是以發現者的名字為彗星命名,但為何不叫「葉林」或「林葉」彗星,而命名為「鹿林」,其實是有著一番曲折!

2006年的2月,筆者請中國大陸「晴天鐘」網站(天文用途之數值天氣預測系統)的主人葉泉志,幫忙協助預測鹿林天文台的夜晚天氣。葉答應幫忙外,提出了合作搜索小行星的可能性,剛好筆者也有相同想法,一拍即合,鹿林巡天計畫於是問世。鹿林巡天計畫自2006年3月以來,陸續發現數百顆小行星,期間雖然幾度獨立發現近地小行星和彗星,但終究遲了人家一步,不過是空歡喜一場。

2007年7月11日,觀測到兩個軌道很特別的新天體(不屬於小行星帶),其中之一發現時,位在寶瓶座,亮度僅19等,軌道位在木星與土星之間,疑似一彗星,但由於當時尚看不出有彗星的特徵「彗髮」,所以與另一個天體皆以小行星回報到國際小行星中心(Minor Planet Center, MPC)。後續的更多觀測與驗證工作,確立了此一發現,但仍然未能確認此天體是否應歸類於彗星。

2007年7月14日,美國天文學家楊(James Young)用桌山天文台(Table Mountain Observatory)的61公分望遠鏡觀測這個目標時,發現了彗星特徵,於是這顆小行星一躍成為彗星。因為最初我們發現時,是以小行星上報,事後卻由他人證實為一顆彗星,國際天文聯合會(IAU)遂以發現的天文台命名, 稱之為「鹿林(Lulin)」。按其身為非週期彗星、且為2007年7月上半發現的第3顆新彗星的緣故,將其編號為C/2007 N3。鹿林彗星不但是台灣本土所發現的第一顆彗星,也是唯一海峽兩岸合作發現的彗星,所以國際上都稱呼她「Comet of Cooperation」。【更詳細的內容,請參閱第471期科學月刊】

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