2009年1月5日

天才數學家—陶哲軒


作者/李武炎(任教淡江大學數學系)

美國2008年12月出版的《探索》雜誌評選出美國20位年齡在40歲以下最聰明的科學家,年僅33歲的華裔澳籍數學家陶哲軒(Torence Tao)位居榜首,他是2006年費爾茲獎的得主,智商220以上,自小就有「數學神童」之稱。

費爾茲獎素有數學諾貝爾獎之稱,是根據加拿大多倫多大學數學教授費爾茲(J. C. Fields)的遺囑與捐贈成立的。首屆在1936年頒發,於1950年起在通常每四年召開一次的國際數學家會議(International Congress of Mathematicians)中,頒給2~4位傑出且極富潛力的年輕數學家,得主年齡不得超過40歲(指召開國際數學家會議當年的年齡)。費爾茲獎是數學界中最具國際性、權威性的獎項,享有極高的聲望,相當於諾貝爾獎的桂冠。

陶哲軒是出生於澳大利亞的華裔數學家,父母親為香港移民,從小就展現非凡的數學天賦,他在7歲就進入高中,9歲進入大學,12歲曾參加並獲得國際奧林匹克競賽金牌,21歲獲得美國普林斯頓大學數學博士學位,24歲被美國加州大學洛杉磯分校聘為全美最年輕的數學教授。他在2000年、2002年、2003年及2005年分別獲塞勒姆獎、博謝紀念獎、克雷研究獎、利瓦伊.L.科南特獎,2006年除了獲頒費爾茲獎,還獲得用於獎勵「天才」的麥克阿瑟獎,獎金50萬美元。

陶哲軒在普林斯頓的啟蒙恩師查爾斯.費弗曼(Charles Fefferman)就給予陶哲軒高度的評價:「每一代數學家當中,只有少數位於頂尖之列,他就是其中之一」,費弗曼本人也是一位數學天才,同樣也獲得過費爾茲獎。

陶哲軒主要研究領域是偏微分方程、組合數學、調和分析和解析數論,他經常召集世界級的數學家共組團隊,帶領攻克數學的難題,在數學家眼中,陶哲軒是一位解決問題的高手,雖然他主要致力於理論研究,但其成果已經成功應用在磁振造影(MRI)、天文儀器和數位照相機等更尖端、更有效的成像技術。陶哲軒的研究潛力無可限量,當選為美國當代最聰明的科學家是實至名歸。

天才數學家的養成也需要適才的栽培。數學的知識是累積幾千年來無數的數學家研究創造的心血結晶,當然這些偉大的數學家中也有許多是數學天才;然而,縱使是天才,也不是生來就知道所有的知識,因此須以有系統的方式引導學習,才能讓天才發揮潛能。由於陶哲軒父母親的重視與睿智的輔導,才不致於讓這個天才被「揠苗助長」,他的父母在他很小的時候,就特別為他安排一系列的個人輔導計畫,每個學科就按照他自己的步調學習,直到14歲才正式成為一名大學全日制的學生。當然他學習的過程中,在數學領域曾獲得許多名師的指導,也奠定了深厚的基礎。這些基礎讓他後來的研究有更寬廣的空間,在數學領域做出更大的貢獻。平心而論,陶哲軒的確是百年難遇的奇才。(本文圖片由陶哲軒提供)

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