2015年11月2日

在火星上找到液態水!

作者/葉永烜(中央大學天文所及太空所教授,研究興趣在於太陽系來源及演化,小行星與彗星的物理性質和動力學,行星磁層與衛星及環系統的電槳作用,以及系外行星與恆星的作用)

2015年9月28日,美國太空總署(NASA)終於解答了一個謎團─在火星上找到液態水存在的確實證據。這是怎麼回事?為什麼NASA會把這個資訊看得如此重要?甚至可與發現超級地球(可容許生命存在的行星)相比擬?

火星的生命謎題
在談論這個題目前,先說說另外兩個謎團。其中之一是2011年7月掉落在摩洛哥沙漠,一塊叫做Tissint的火星隕石。它的成份經中國科學院地質及地球物理研究所的研究團隊檢驗後,發現當中含有可能由生物過程產生的有機碳。這是一個非常重要的結果,如果得到證實(如在火星表面採集標本後,送回地球實驗室作精密化學分析),便可肯定早期火星曾經有過生命跡象。

另一件事,則是「好奇號」漫遊車上的可調兩極管雷射光譜儀(SAM),測量出火星大氣層中有時會有微量(~7 ppbv)的甲烷出現。這個現象,在過去的地面望遠鏡觀察和「火星快車」太空船的儀器中都有報告,但因為它時隱時現,而且訊號和噪音比不夠,所以引起很多爭論。「好奇號」非常靈敏的SAM,本來也只是測量出一個很低的甲烷背景值(~0.7 ppbv),所以才建立了無可置疑的時間變化曲線。

現今有兩個主要理論解釋甲烷的存在,一是甲烷由地表之下的地質化學作用生成;另一則是由微生物的新陳代謝作用而產生。如果是後者,則現今的火星環境應該還有生命存在。但是生命必須要有液態水才可孕育和永續發展,這也是為什麼這次融水蹤跡的確立,讓我們在追尋地球外生物圈的路徑上,向前跨出了一大步。......【更多內容請閱讀科學月刊第551期】

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