2014年12月2日

有關聯不代表有因果

作者/曾耀寰(任職中研院天文所)

最近食安風暴,尤其是食用油,造成人心惶惶,報載有某過敏相關學會的理事長宣稱:臺灣人過敏情況愈趨嚴重,推測應與食用餿水油有關。過敏病症很多種,該專家提出過敏性氣喘的數據,在三十年前的臺灣有過敏性氣喘的比例約5%,二十年前則增至10%,十年前則到了20%,最近已達25%。過敏氣喘病例近年大幅提升,該專家表示過敏成因,除空汙與塑化劑外,最近爆發食用油問題,應該是臺灣過敏人口持續增加的重要原因。

先從數據上來看,我們將過敏性氣喘比例與時間畫成圖,可以明顯看到從過去十年到二十年間,過敏性氣喘的比例增加幅度最大,反而是在從十年前開始,比例開始下滑。若依十年到二十年的增加幅度,今年的過敏性氣喘比例應該是30%。若是以等比方式增加,每十年增加兩倍,今年甚至應該是40%。因此單從數據的變化,我們可以說近十年的過敏性氣喘比例開始趨緩。

讓我們回過頭來看看有關黑心食用油的使用情況,根據維基百科的紀錄資料,屏東強冠公司2008年開始自香港進口動物飼料油,屏東進威企業從2012年開始煉製動物飼料用油,鑫好企業從2012 年以飼料用油混充食用油。從時間上來看,這些劣質油大約從六年前開始出現在市場上,也就是說我們已經吃了六年左右的劣質油。

對照專家提供的數據,在最近十年的過敏性氣喘是呈現下滑的趨勢,除非如專家所說,劣質油會影響媽媽的基因,進而影響下一代,使得新生兒在未來一兩年內會有快速增加過敏性氣喘症狀。不然單從雙方的數據比較,我們可以發現之間的相關性:劣質油出現,過敏性氣喘的比例開始下滑,我們能推論劣質油可以改善過敏性氣喘嗎?

這是一個很典型的例子,光從兩筆數據的關聯性,是無法推論之間的因果關係,唯有找出造成的真正原因,例如劣質油當中某某成分,因為某某機制,使得新生兒的呼吸道容易過敏,造成氣喘。我們也知道外來變因也可能會影響二者之間的因果推論,例如其他的化學成分。因此,只從數據間的相關性,就要推論結果,甚至要做進一步的處置,這也太大膽了些。

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