2014年11月3日

影響一生的幾本書

作者/單維彰(任教中央大學數學系)

今年九月,我的女兒捲入一股臉書社群的小流行,她的某個朋友介紹了十本影響他的書,並點名另外十個人接著寫影響他們的十本書。小女認真介紹了她的十本書之後,又點名了十個人,就把我也捲進去了。

女兒的這場遊戲觸發我去思考,從五十歲這個年紀的後見之明回頭望去,哪些書足以「影響我一生」?思索之後,那些隱約的過往逐漸浮現,彷彿可以整理出此生重要行徑的脈絡。我覺得這個略為修改規則的遊戲,就適合「中年」社群的朋友們一起來玩了。我不點名別人,只在這裡分享自己的一份。

我想成為數學家
Set Theory,這是我在大學一年級「集合論」那門必修課的課本。讀這本書的時候,我經常在三行字之間感覺專注了很長的時間,回過神來才發覺只過了五分鐘。我迷戀著這麼少的字可以講述那麼多的道理;每次當我想要在Pinter(此書作者)的文字裡多加一些字,就發現那些是廢話;每次想要縮減一些字,就發現它錯了。凡是他寫的都是正確的,凡是沒有寫的都可以找到反例。當我要把他寫在一頁半篇幅裡的美麗境界講給同學聽,我需要寫滿五個黑板。這本書完全沒有情感也沒有生活中的任何經驗,卻充滿了生命;它平坦得不帶任何活力,但是卻充滿了力量。這本書讓我愛上了數學,讓我「想要成為一名數學家」,而這就成了今生的主要道路。

最讓我感動(而且可以對外人解釋)的一章,是正整數的集合建構論。後來我在漢聲廣播電台的節目裡,大約就是從這個話題開啟序幕的。這一章從「空集合」出發,用它來定義0和正整數,用集合的基本運算(交集、聯集與差集)來解釋加減計算。空集合就是「無」。試想,這個世界有千變萬化的「有」,但「無」卻是絕對唯一的。不論物質世界是什麼景況,只要有心靈的存在,就必定能感知和我們一樣的「無」。從空集合製造出來的正整數集合,正是無中生有的具體實踐,整個程序也毋須藉助任何物質,它可以是純心靈的產物。......【更詳細的內容,請參閱第539期科學月刊】

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