2014年1月6日

阿茲海默氏症研究的展望

科學家發現了第一種可預防神經退化性疾病中大腦組織死亡的化學物質,被推崇為對抗阿茲海默氏症戰爭上的「轉捩點」。

作者/江建勳(任教輔仁大學全人教育中心)

科學家表示有一種研究中的化合物,可治療阿茲海默氏症、帕金森氏病、亨丁頓氏病及其他類似疾病,但需要投入更多努力來發展藥物。在小鼠試驗中,英國醫學研究委員會表示,因普里昂疾病(prion disease)而造成大腦細胞死亡的所有情況都可被預防。英國倫敦國王學院的羅格.莫里斯(Roger Morris)教授說明:該發現會被歷史評價為——在尋求藥物以控制及預防阿茲海默氏症上的一個轉捩點。他告訴英國廣播公司治癒阿茲海默氏症並非急迫的事,但是接著解釋說他感到非常興奮,因為這是在活的動物身上,能延遲神經退化作用的第一個證據,這是一個劃時代的研究。

細胞餓死

在英國萊斯特大學醫學研究委員會毒理學組的研究小組,集中研究在大腦細胞內所建立之自然防禦機制,當病毒劫持大腦細胞時會強迫其製造病毒蛋白質,細胞對此的反應是關閉幾乎所有蛋白質的製造,作為制止病毒擴散的方法。然而許多神經退化性疾病會製造有缺點或「折疊錯誤」的蛋白質,這些情況活化了相同的防禦作用,於是產生更嚴重的結果,折疊錯誤的蛋白質持續存在,而大腦細胞又長久停止製造蛋白質,使得細胞最終會餓死自己。

此過程在整個大腦的神經元中重複發生,結果根據疾病的不同,能摧毀病人的運動能力或記憶能力,甚至造成死亡。此過程被認為在多種形式的神經退化作用中發生,因此打斷這個過程就可治療許多疾病。該研究的科學家使用一種可預防那些防禦機制發生的化合物加以處理,結果制止了神經退化作用。

分析

讓小心翼翼的科學家熱心描述治療阿茲海默氏症的小鼠研究,並稱其為發展的轉捩點,這現象十分罕見。這只是科學研究的早期階段,係針對用於小鼠及可能用於人類的某種藥物,而唯一已發表之數據是根據普里昂疾病(甚至非阿茲海默氏症),在這種情況下許多事會出錯,那為何科學家感到興奮?這是由於第一次發現任何種類的神經退化作用都可被完全抑制,因此成為顯著的里程碑,表示其作用過程具有重大治療潛能。

如果此方法能成功地發展,將來獲得之「獎賞」會十分可觀。在帕金森氏病中的「阿爾法融核蛋白質」(alpha-synuclein),阿茲海默氏症中的類澱粉及陶蛋白質(Tau protein),以及亨丁頓氏病的亨丁頓蛋白質皆產生錯誤。但是在此與錯誤蛋白質無關,因為研究人員係探究細胞與任何折疊錯誤之蛋白質間相互作用的方式,結果表示有一種藥物可治癒多種疾病,而其正是讓人興奮的緣故。

該研究發表於《科學轉譯醫學》期刊,顯示罹患普里昂疾病的小鼠產生嚴重記憶及運動問題,牠們在12 個星期內死亡,然而給予化合物後,大腦組織並未呈現逐漸壞死的症狀。主持研究的基歐凡娜.馬魯其(Giovanna Mallucci)教授告訴英國國家廣播公司新聞網站:「這些小鼠的預後絕對沒問題,而且研究結果異常傑出。真正讓人興奮的是找到一種化合物可完全預防神經退化作用,而此情況是第一次發生。這並非是會用在人體上的化合物,但表示科學家可繼續進行研究,這只是開始而已。」她認為該化合物提供一種「可能獲得治療性藥物的新途徑」,而下一步是讓製藥公司來研發可能使用於人體的藥物。

戲劇性
馬魯其教授的實驗室也正測試該化合物對小鼠其他形式神經退化作用的影響,但是結果尚未發表。而化合物的副作用是引人注意的一個議題,因為該化合物也作用於胰臟,表示小鼠會發作輕微的糖尿病,同時體重減輕。任何人類用藥物必須只能作用於大腦,而此情況給予科學家及製藥公司一個起始參考點。

萊斯特大學神經科學教授大衛.歐索普(David Allsop)描述此結果為:非常具有戲劇性且值得高度鼓勵,但是警告說須要進行更多研究,以檢視此發現如何應用於疾病,如阿茲海默氏症及帕金森氏病。慈善基金會英國阿茲海默氏症研究院研究主任艾瑞克.凱倫(Eric Karran)博士表示:針對研究許多與神經退化性疾病有關的機制,可產生單一且具有廣泛益處的藥物,但是此種化合物仍然處於早期階段。對這些發現十分重要的是,也應對其他多種神經退化性疾病的模式加以重複測試,包括阿茲海默氏症等。

神經退化作用
● 神經退化性疾病是一種造成大腦及脊髓細胞損傷的疾病。
● 這些細胞的功能,包括作決定以及控制身體 動作。
● 這些細胞並不容易再生,因此疾病的影響會 對身體產生破壞作用。
● 神經退化性疾病包括阿茲海默氏症、帕金森氏病、多重硬化症及亨丁頓氏病。..........【更詳細的內容,請參閱第529期科學月刊】

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