2013年5月1日

寂寞喬治,龜去?來兮?


2012『青年尬科學 - 聽、說、讀、寫 大擂台』入選二十好文作品

作者/吳政姍、吳昀儒、林曉青(就讀新竹科學工業園區實驗高級中學)

「牠,1971年被世人發現於加拉巴戈群島」
「牠,身長1.8公尺,重達400公斤」
「牠,是加拉巴戈十四種亞種象龜之一」
「牠,六十歲時面臨與同一亞種最後一位同伴的生離死別」
「牠,成了世上最後一隻平塔島象龜……」
  
四十年光陰孤獨的長路漫漫, 縱使「成為唯一」的事實引起了各界保育學者的注意, 替牠找來了兩個不同亞種的雌性伴侶, 似乎也無法彌補牠那彌留已久永遠無法癒合的滅族傷痛。無法生育後代的結果,使得平塔島象龜於2012年6月24號從世界上完全滅絕……。
  
「牠,是寂寞的喬治。」

喬治死後,科學家取出他的組織細胞加以冷凍保存。喬治珍貴的基因背負著復育一族的偉大使命。雖然現在尚未有爬蟲類成功複製的案例, 但科學家認為再過幾十年平塔島龜將不再僅能存於圖片、文獻及教科書中。活生生的複製龜喬治將再度甦醒……!

然而複製技術的擴大及許可是否又將掀起一波波倫理問題的爭執及議論? 無法在物競天擇中生存下來的物種,是否真有復育的必要? 早已無法回復的天然棲地是否將成為複製成功後的一大難題?喬治與依莎貝拉的蛋又為何在辛辛苦苦交配後, 仍舊無法成功孵化, 在這其中到底存在著什麼問題? 導致平塔島龜滅絕的元凶究竟是誰? 心中的疑問接二連三的浮出……以這三本書的知識為基礎,我們將抽絲剝繭,深思並力探其中奧秘。

2008年7月21日喬治成功與一雌伊莎貝拉象龜成功交配。然而這些蛋普遍過輕, 最後也確實沒有孵化……。又過了一年, 雌龜產下第二窩卵, 重新燃起了保育人士與生物學家們的希望。然而,這五顆號稱「很有希望孵化」的白色珍珠卻在過了孵化期後仍毫無動靜……最終,又再度令科學家們遺憾。

為什麼在與兩隻不同亞種但同種的雌龜相處了約莫二十年之久後, 竟會連一隻龜寶寶都生不出來? 這令我們感到十分奇怪。畢竟, 一般而言, 歐洲陸龜在一年中便可產四、五次卵,一次則有2~12枚不等的卵。然而,喬治和伊莎貝拉雌龜在19年間卻僅僅產了兩次卵, 而且甚至沒有一顆孵化?!在讀完《都是荷爾蒙惹的禍》中關於氣味與性交之間的關聯後,我不禁懷疑, 會不會是因為伊莎貝拉象龜雖然與平塔島龜為同種陸龜但亞種不同,可能導致他們泄殖腔有不同的味道,因此大幅降低了牠們交配的頻率。書中更提到對於氣味的偏好往往與生殖優勢有關。例如: 人類憑著氣味喜好所選擇的對象其主要組織相容複合體的相異性通常與自身差異性大, 這有助於防止胎兒被來不及關閉的免疫系統排斥而死亡。

加上陸龜在繁殖時,氣味一向是他們決定對象的重要考量。根據某項實驗結果發現: 雄赫曼陸龜嗅聞含有希臘陸龜泄殖腔氣味針筒的次數僅有嗅聞含有同種赫曼陸龜氣味針筒次數的三分之一,顯示他們明顯偏好與自己相近的雌性同類。或許喬治與伊莎貝拉雌龜就有這方面由氣味導致的婚姻問題, 造成他們生育率偏低。即使產下了得來不易的卵, 根據氣味與優生學的角度來看, 可能也會較不具生物優勢。【更詳細的內容,請參閱第521期科學月刊】

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