2013年3月1日

小兵立大功—小小藥錠 大大展望


古今中外,沒有人能夠逃脫生、老、病、死的循環,越是這樣的定律,越是引發人類想要尋求解決、延緩之道。希望能夠活得更好、更久的想法,推動著醫療的進步與革新,即使長生不老仍是天方夜譚,醫藥衛生的進展已為我們爭得較古人多三、四十載的壽命。


路上大大小小的醫院、藥局林立,是我們最能體會的醫療發展,而服用形形色色的藥品,則是最常見的醫療方式。我們吞下一顆藥,可能只是一眨眼的功夫,但這小小的藥錠背後,卻是長達十年以上的研發和數百億的資金所堆疊而成。或許很難想像,但是新藥開發確實是一個需要突破重重關卡,追逐時間、金錢的研發長跑(第188頁)。


研發出新藥的基礎,在於選定正確的標靶,進而篩選可以作用其上的活性化合物。化合物的篩選就如同神農試百草一樣的精神,只是現今能仰賴科技的便利,費時的人工測試由機器取代,高速篩選的設備和資料庫配合,就能快速、準確找到所需的活性化合物(第194頁)。
初步發展出的藥物,需要經過無數的測試,才能確保藥效和安全。其中,為了能夠模擬各種疾病的狀況,研究人員透過基因科技建立不同的實驗動物模型,用來測試藥物在生物體中實際的作用情況(第200頁)。經過動物實驗測試的藥物,已是通過仔細的一再評估和確認,才能進到下一個重要步驟—臨床試驗。

即使臨床前犧牲再多的白老鼠做實驗,也不能代表實際操作在人身上,就能得到一樣的效果。在真人的「白老鼠」身上做測試,是相當重要的臨床試驗關卡(第207頁)。它決定的是這個藥品能否正式上市,上市後小小的藥錠代表無限的商機;然而相反的,也可能是近十年的研究投資,全然付諸流水的遺憾。

對於新藥開發,我們充滿期待和盼望,盼它的出現能夠解救為病所困、所苦的人們,所謂「藥到病除」應可擴展到更多需要的人身上。不過,再多的企盼也得跨過現實的洪流。新藥開發能成功,得倚靠對於疾病本身的透徹了解,進而找出關鍵標靶,接下來得找尋可以射穿靶心的弓箭和射手,看似簡單的敘述,但實際上是個大海撈針的過程。即使如此艱難,仍有一群科學家們並沒有放棄,他們發展新的技術和研究方法,一個團隊一小步的發現,就為整個大拼圖拼上一塊。或許我們還是能夠期待,這些身經百戰的將領為我們培養出精練的小兵,成為戰勝各種疾病的英勇戰士。(趙軒翎)

沒有留言: