2011年12月1日

大膽假設,小心求證

維他命C發現者、1937年諾貝爾生理醫學獎得主聖捷爾吉(Albert Szent-Gyorgyi)形容科學研究為:「去看每個人都看得見的東西,去想沒有人曾經想過的事情」。也就是從事科學研究要敢去想像,而在創新、大膽假設的背後,則需要不斷的檢視求證。今年諾貝爾獎得主除了在各自領域中有傑出的成就與貢獻,他們的創新與突破改變人類思維,開啟新研究領域,促進社會福祉。

今年的諾貝爾物理獎頒給來自兩個研究團隊的三位天文物理學家──波麥特、施密特與李斯,表揚他們透過觀測Ia型超新星,發現宇宙正以極快速度加速膨脹的成就,這項發現改變了人類對宇宙的看法(第904頁)。為了解釋此現象,科學家必須引進一種未知的能量形式「暗能量」,而暗能量也就是愛因斯坦提出的宇宙常數,愛因斯坦曾認為這個常數是他一生中所犯的最大錯誤(第938頁)。

化學獎頒給發現準晶的以色列化學家──謝赫特曼。準晶是一種介於晶體和非晶體之間的固體,具特殊結構與原子排列秩序,但卻沒有傳統晶體所應有的原子排列與單位晶格平移特性,也就是說原子的排列有秩序但永遠不會重複。此發現改變了傳統結晶學對結晶材料原子排列方式的描述,也重新詮釋新材料的結構與性質,而整個發現過程就是個傳奇故事(第909頁)。

生物醫學獎由三位免疫學家共同獲得──美國的比尤特勒、盧森堡出生的霍夫曼以及加拿大的史坦曼。這三位科學家長期致力於人類免疫系統機制的研究,研究成果在預防和治療「感染、癌症和發炎」上帶來重大貢獻。但較讓人遺憾的是,發現樹突細胞的史坦曼於頒獎前三天不幸逝世,而諾貝爾委員會更是破例依照預定名單受獎予史坦曼,肯定他對人類醫療科學的貢獻(第916頁)。

經濟學獎則頒給兩位美國學者──薩金特和席姆斯,他們的研究成果解答了有關經濟政策和諸如國內生產毛額、通貨膨脹、就業和投資等總體經濟變數之間的因果關係,為現今的總體經濟分析奠定重要基礎(第922頁)。

胡適先生在1919年提出「大膽假設,小心求證」的治學方法。幾乎每個人都知道小心求證的重要,但往往忽略了小心求證前的大膽假設。若當年三位天文學家沒有看出Ia型超新星背後所隱藏的宇宙奧秘,謝赫特曼因為別人的嘲笑而放棄準晶的研究,史坦曼因在意教科書或以往研究,而忽略了「奇形怪狀」的樹突細胞……,就不會有如今的榮耀。若我們只走別人走過的路,那社會將失去活力而停滯不前,如何在生活中不因循舊規,是每個人都該學習的功課。(連以婷)

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