2010年5月11日

多變的聖嬰

作者/陳鎮東(任教中山大學海洋地質及化學研究所)

近年來屢屢有聖嬰肆虐各地的報導,不過,它到底是何方神聖呢?其實聖嬰既非鬼神,也非恐怖團體,而是一種自然、但極端的氣候事件。

最早發明這個名詞的是南美洲西北厄瓜多爾和祕魯沿海一帶的漁民。正常情況下這附近的海域湧升流強勁,把幾百公尺深、較富營養鹽的冷海水帶到表層。由於有充沛的陽光,浮游植物生長旺盛,吃浮游植物的浮游動物,以及食物鏈更上層的魚、蝦也就多了,使得此區成為世界上最主要的漁場之一。

魚、蝦一多,自然海鳥也多。經年累月下來,幾公尺、甚至更厚的鳥糞,就變成極佳的天然肥料。然而,至少幾百年前祕魯的漁民就知道,每年在聖誕節前後,表層海水會變得較暖,魚蝦數量也減少,對當地的漁業產生影響。而每隔3~7年,海水變暖的時間會拉長,不但漁獲大量減少,連海鳥、海狗、海龜等都要餓肚子。

由於海水增溫現象常發生在聖誕節前後,當地漁民稱之為El Niño ,以西班牙文小寫的話,意思是男孩,大寫意思則是耶穌基督。大概由於耶穌是上帝之子的原因,台灣把E lNiño譯為「聖嬰」,大陸則直譯成「艾尼諾」。

近年來已知聖嬰現象與氣壓有關;當東太平洋的氣壓上升時,通常西太平洋就下降。這種相對變化就是所謂的「南方振盪」(Southern Oscillation),與El Niño合稱ENSO。在東邊氣壓高、西邊氣壓低時,南方振盪指數為正數(反之為負數)。正常時期赤道地區吹的是偏東的貿易風,帶動赤道海流由東往西流動。為遞補西行的海水,東太平洋幾百公尺深的冷海水因而湧升到表層,使祕魯及厄瓜多爾沿岸的海水變得較冷。

聖嬰現象發生時,南方振盪指數降低、東風減弱,甚至轉為西風。於是,西行的赤道洋流減弱,東太平洋的深、冷海水湧升減少,表水就變暖了;由於暖水蒸發量較高,祕魯、厄瓜多爾的雨量會暴增。這種每隔3~7年出現一次、為時長達半年到18 個月的異常,也就是現在為人所知的聖嬰現象。【更詳細的內容,請參閱第485期科學月刊】

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