2010年4月10日

一月紀聞國外篇--2010.4(484)

磁振造影掃出大腦思緒
3/12 英國倫敦大學學院神經科學家馬奎爾(Eleanor Maguire)率領的團隊在網路版《當代生物學》(Current Biology)期刊,發表他們可以透過功能性磁振造影掃描(functional Magnetic Resonance Imaging, fMRI)來透視人類思緒的報告。

透過fMRI,研究人員可分辨出大腦在思考時與不同記憶相連的腦部活動,從而辨識出不同的思考模式。這項研究讓科學家光靠腦部活動模式的資料,就可能判斷出他人的回憶內容,不過目前這項技術仍在初步階段,分辨不同想法的能力也非常有限。

在研究過程中,10位志願者先在研究人員的指示下觀看三段影片,接著研究人員要求志願者回想這三段影片的內容,並讓志願者接受腦部掃描。研究人員再把這些掃描結果的資料,利用特別設計的程式來分辨受試者在觀看每段影片時的腦部活動。

研究結果發現,經由程式分析,可正確判斷志願者接受掃描時,正在回想的是哪一段影片,這顯示腦部確可留下不連貫的記憶痕跡,而且可以被清楚辨識。據主持這項研究的馬奎爾所說,他們發現人的記憶存放於大腦的海馬迴中,也就是過去在解剖手術紀錄裡,已被證實與形成長期記憶有關的大腦區塊。

未來科學家將有機會研究記憶儲存的方式,以及記憶是如何隨著時間而變化,距離發展出能偵測他人想法的技術,又更接近了進一步。

全球首例 絕種鳥蛋殼萃取DNA
3/10 澳洲科學家日前宣布,他們創下全球首例,從絕種鳥類的蛋殼化石中抽取到DNA,被抽取的化石包括體型巨大的恐鳥(Dinornis)和象鳥(Aepyornis),研究成果刊登在最新一期的《皇家學會學報生物學專刊》(Proceedings of the Royal Society B: biological sciences)上。這項成就有助於考古學跟演化學向前邁進一大步,達到對絕種鳥類進行基因研究的目的。不過科學家也指出,這並不表示可以將已絕種的物種,以電影《侏羅紀公園》的形式重現於世上。

這一支由澳大利亞梅鐸大學(Murdoch University)本斯(Michael Bunce)率領的研究團隊指出,他們是採用從澳洲、馬達加斯加和紐西蘭等13 個地點取得的蛋殼化石進行實驗,從這些蛋殼化石分離出DNA。

擷取DNA的過程中,必須先將蛋殼磨成粉末,以螢光化學藥品標定,再配合雷射技術,就得以在顯微鏡下突顯出DNA的所在位置,方便萃取DNA。之後將萃取出來的DNA樣本利用「聚合酶連鎖反應」(Polymerase chain reaction, PCR)加以放大。

在這些被拿來實驗的化石當中,有原存在於紐西蘭,最高可達4公尺的恐鳥;另外還有一種大型鳥類,是長達3公尺高的象鳥,這兩種鳥都在幾個世紀前便被人類捕殺滅絕。此外,研究人員也從尚未絕種的澳洲大型鳥類鴯(Emu),其有1萬9000年歷史的蛋殼化石上成功擷取到DNA 。本斯表示,這項發現將為古生物學家打開一扇新窗子,得以一窺過去的生物基因結構。

天文奇觀 遠方恆星吞噬系內行星
2/25 中國北京大學李抒璘率領中外天文學家共同合作,發現一顆距離地球600光年遠的恆星WASP-12,會吞噬掉自己星系內的氣體行星,研究報告發表在Nature

恆星WASP-12位於御夫座(Auriga),一個大型氣體行星WASP-12b去年在此星系內被發現,其體積要比太陽系最大的行星木星大上40%,而軌道位置非常靠近恆星WASP-12。相較木星繞太陽一周要花上12年的時間,WASP-12b繞行其主星只需26小時。由於兩者的距離太過靠近,使得WASP-12b受主星WASP-12重力吸引,讓前者被拉成扁長形。在恆星強大的重力吸引下,整個氣體行星就被恆星抓住,而恆星熾熱的高溫會逐漸蒸發掉WASP-12b行星的氣體,整個行星最終將被吞沒殆盡。

這項研究還認為,在恆星周圍的磁吸力,可能是導致這個巨無霸氣體行星WASP-12b形成蛋型軌道的原因。大部分跟恆星接近的行星軌道都是以近圓形的方式繞行,但是若恆星還有其他足以影響行星軌道的力量,便有可能像WASP-12b呈蛋型軌道。

基改無翅雌蚊 登革熱剋星
2/24 美國加州大學與英國牛津大學的研究人員,以會傳播登革熱的埃及斑蚊為實驗對象,藉由改造其基因,干擾雌蚊的翅膀肌肉發育,讓牠們失去飛行能力。由於不能飛的雌蚊在地面很快就會死亡,也無法接近人類,登革熱病毒的傳播就會受到限制。

科學家表示,被他們改造基因後翅膀會發育不全的,只限於埃及斑蚊的雌蚊,對於不會叮咬人類的雄蚊,其飛行能力不會受影響,加上被改造基因的只限埃及斑蚊,而蚊子只會跟同種交配,因此其他種類蚊子也不會受到波及。加州大學研究人員詹姆士表示:「這可能是第一個可以真正取代殺蟲劑的方案。」

科學家的構想是透過散布經由基因改造過的蚊卵,讓孵化出來的雄蚊與正常的雌蚊交配,如此繁衍出來的下一代雌蚊就可能喪失飛行能力。

突變基因遺傳 親傳子比預估少
3/11 美國西雅圖系統生物學中心(Institute for Systems Biology)和猶他大學(University of Utah)研究團隊在《科學快遞》(Science Express)期刊公布對人類家族基因遺傳的新發現。

科學家長期以來相信,父母每人各會遺傳75種突變基因給他們的子女。然而根據這份報告的新數據顯示,父母只會各遺傳30種,合計60種突變基因給子女,比過去的預估要少。

猶他大學人類遺傳學系教授喬德(Lynn Jorde)表示,了解父母遺傳突變基因的比率是一項重要資訊。他說:「突變機率是我們的時鐘,每當它滴答走一次,我們就多一種遺傳變異。我們必須知道這個時鐘走得有多快。」

這個接受實驗的家庭被選上的原因,是因為家中的兩個孩子都罹患極為罕見的遺傳疾病,學者也在研究中證實有4種突變基因分別導致這些疾病發生。

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