2009年12月13日

一月紀聞國外篇--2009.12(480)

亞特蘭提斯號升空 增加國際太空站壽命
11/16 為國際太空站(InternationalSpace Station)帶去重要補給品和備用零件的亞特蘭提斯號(Atlantis)太空梭順利升空。此次任務後,亞特蘭提斯號太空梭機隊將於2010年退役。

亞特蘭提斯號下午2時28分(格林威治時間19時28分)從海濱發射平台咆哮升空,穿過大西洋上空的一層薄雲,朝向18 日與國際太空站連接的軌道。升空後太空梭飛行速度每小時超過2萬4000公里,在8分鐘後到達軌道,美國航太總署發言人表示:「一次完美的發射,完全準時。」

亞特蘭提斯號運送近1 萬3610公斤的泵、陀螺儀、氮氣、氨氣和氧氣儲罐,以及龐大的其他設備,在亞特蘭提斯號退休後,這些設備將由俄羅斯、歐洲和日本運貨太空船維持國際太空站的供應。

為期11天的太空任務,是亞特蘭提斯號2009年第5次也是最後一次飛行任務,計畫包括3次太空漫步,以及在國際太空站外部儲存硬體設備。美國航太總署官員說,這次的任務至關重要,因為從這項任務之後,已執行多次任務的太空梭趨於老舊,到2010年9月亞特蘭提斯號太空梭機隊退休前,只剩下5次任務,而這些太空梭任務所運送的零件將增加國際太空站的壽命。

衛星撞擊月球隕石坑 發現水與資訊寶庫
11/14 美國航太總署今年6月展開斥資7900萬美元的「月球隕石坑觀察與感測衛星」(LCROSS)計畫。上月9 日,乘載LCROSS的火箭與LCROSS衛星先後朝月球南極永久陰暗區的凱布斯隕石坑直衝而去,藉由撞擊所揚起的塵埃,來偵測這個不見天日的月球隕石坑深處是否有水。

航太總署聲明指出,炸月探水實驗的初步資料發現了相當大量的水,LCROSS任務首席科學家與主要研究員柯拉普瑞特,還特地舉起一小桶水強調:「我們不是只發現一點點,而是多到值得注意的量」,「就是你能喝的那種水,和任何的水一樣」。

航太總署科學家瓦格表示:「這其中含有太陽系演化至今所有的資料,至少是過去幾十億年,是個資訊的寶庫。」

航太總署科學家庫克也說:「這些冰塊存在了數十億年。至少在科學上,這顯然有助於了解地球、月球和太陽系的歷史,也成為未來進一步探索的基礎。」

月球南極永久陰暗區表面溫度是零下230℃,因此隕石坑內的水凝結成冰。航太總署同時也在坑內發現許多引人注意的物質,但分析需要時間;柯拉普瑞特說,月球永久陰暗區就像是冷凍陷阱,可捕捉並保存物質好幾十億年。

如果未來進一步證實月球表面到處有水後,將可以用來維持太空人的生命或分解成燃料,作為太空任務之用,如同科幻故事中的月球基地。

胚胎幹細胞演化機制 找出生殖細胞轉化基因
10/30 美國史丹佛大學的最新研究指出,研究人員發現可以操控生殖細胞演化機制的關鍵基因,報告同時刊登於Nature的網路版。

研究人員這次取得突破的方式是利用胚胎幹細胞做為研究對象,先在胚胎幹細胞中植入能辨識生殖細胞的蛋白質,接著分離出篩檢確定的生殖細胞,進行第二階段研究。

目前已經鎖定了DAZDAZLBOUL等3種可能基因,經過逐一開啟關閉作用後,發現DAZL基因是影響生殖細胞轉化的關鍵,DAZL基因關閉時,生殖細胞產生量只有開啟時的一半。DAZBOUL基因的作用則是調控減數分裂,讓染色體數量可順利在生殖細胞分裂時減半。

這項發現如果與誘導性功能幹細胞結合,在進行不孕症案例判定時,就可以先利用誘發技術將成人細胞還原成幹細胞狀態,接著再研究生殖細胞演化過程到底出現什麼問題,更加了解不孕症的成因。

重啟大強子對撞機 明年進入高速撞擊實驗
11/21 歐洲粒子物理研究中心(CERN)今天表示,科學家正重新啟動大強子對撞機(LHC)。LHC去年9月10日順利發射質子束繞行,但運作9 天就發生兩組電磁間的電力接合故障,導致機件嚴重損壞而停機修理,並改進設計,預防事故重演。

經過14個月、耗資13億新台幣的修復和改良,LHC在台灣時間20日深夜重新開始運轉,並從21日凌晨5時開始,有粒子束在27公里長的環狀隧道運轉。科學家希望藉此找出物理學標準模型中據推測存在,但未曾被真正觀測到的「希格斯玻色子」,以及模擬造成宇宙誕生的大爆炸,了解構成宇宙大部分但人類未知的「暗物質」。

人工製造的高速粒子對撞,必須逐步提高電壓和粒子束的運轉速度,並在一個星期以後先進行低能量、低速的對撞實驗。一切順利的話,明年1 月就可以正式進行強子高速對撞實驗。

特殊習俗造成突變基因對抗狂牛症
11/19 狂牛症之病原普恩蛋白可耐150度高溫,因此就算熬煮也無法消滅。英國柯靈吉教授於2000年領導一項研究顯示,本身沒有任何症狀者,都可能因吃過受汙染的食物與飼料,而在不知不覺中帶有致病的普恩蛋白,成為狂牛症或「新變異型庫賈氏症」帶原者。

然而在巴布亞紐幾內亞東高地省的佛瑞族,有吃死去親人腦子的習俗。20世紀中,大批族人得了一種類似狂牛症的腦部疾病喪生,政府禁止再吃人腦。英國倫敦大學醫學研究會的米德教授,分析佛瑞族的DNA 以後發現,他們有種特有突變基因,能夠使得他們不會得到庫賈氏症。

依照長老的口述歷史,他們是20世紀初才開始吃人腦的。對人類可以在短短的幾十年就發展出一種基因對抗疾病,科學家感到相當驚訝,也希望這項發現對治療庫賈氏症有幫助。

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