2009年11月6日

一月紀聞國外篇--2009.11(479)

2009年諾貝爾獎得主揭曉
10/5~13 生理暨醫學獎:三位美國科學家因為發現當染色體末端(又稱為端粒, telomeres)縮短時,細胞就會老化,以及細胞平時是依賴一種稱作端粒酶(telomerase)的酵素,來維持末端的長度,獲得本年度諾貝爾生理暨醫學獎。

得主分別是格雷德(Carol Greider)、美籍澳洲裔的布萊克本(Elizabeth Blackburn)跟英國裔的索斯塔克(Jack Szostak)。他們的研究成果解答了染色體如何在細胞分裂期間能夠完整地複製並阻止末端的縮短,讓學界更了解老化的機制,並能應用到防癌上,促進治癌方法的發展。

物理獎:美籍華裔科學家高錕與兩位美國科學家,分別發明光纖跟電荷耦合元件 (Charge-coupled Device, CCD),使得資訊技術得到長足進步,因此共同榮獲本年諾貝爾物理獎。

同時也是中研院院士的高錕,祖籍上海,他在1965 年發表了改變通訊傳播的重要論文,提出以玻璃纖維為材料,進行電子信號長距離傳遞的方法,奠下了光纖通訊新紀元,也因此被尊為光纖之父。

博爾(Willard Boyle)和史密斯(George E. Smith)於1969年研發出CCD 這種結合了影像科技跟半導體兩種技術的裝置,成為當今數位影像的基石。

化學獎:今年的諾貝爾化學獎,由對核糖體的研究有所貢獻的三位科學家共同獲得。他們分別是美籍印度裔的拉瑪克里斯南(Venketraman Ramakrishnan)、史泰茲(Thomas Steitz)跟以色列的尤納斯(Ada Yonath)。

三人的貢獻在於X光繞射結晶學(X-Ray Crystallography)在核糖體研究上的成就,依此創造出的立體模型,有助顯示核糖體的原子結構。

經濟獎:由瑞典銀行設立的諾貝爾紀念獎,今年由美國的歐斯卓姆(Elinor Ostrom)和威廉森(Oliver Eaton Williamson)共同獲得,其中歐斯卓姆為該獎的首位女性得主。(本刊將於12月號刊載諾貝爾獎專文介紹)

美國太空實驗 火箭撞擊月球
10/9 美國航太總署為驗證日前月球有水的觀測數據,發射了一枚代號為LCROSS的火箭撞擊月球表面,期望能從撞擊時掀起的塵埃中,收集到更多月球組成的樣本數據。這枚巴士大小的火箭,飛過896 萬公里的太空,長達113 天的旅程,最後撞擊在月球南極表面,瞬間的衝擊速度高達9000 公里,造成一個4 公尺深,寬18 公尺的坑洞。

在完成撞擊任務的同時,也有透過別的觀測衛星傳回撞擊瞬間的影像,並公布在公共媒體上。有不少看過相關影像的人,對此大感困惑,因為傳回的影片當中,看不出月球在遭到撞擊之後,原本預測會有的塵土飛揚景象,只有看到些許模糊的閃光。

專家表示,這是因為大眾被電影中的畫面給誤導,同時航太總署在任務開始前做的誇大宣傳,揚言會有萬丈沙塵掀起也有責任。我們對太空的認知尚有許多不明之處,不能把在地球上理所當然的物理現象照樣搬到月球上面。航太總署的科學家已經開始分析撞擊後傳回的數據,預計將會在近日內,得出月球是否有水的更進一步證據。

細菌界奇聞 化劇毒為金粒
10/15 澳洲阿德雷得大學的研究員雷斯(Frank Reith),發現一種在1976 年便已被發現,名叫耐金屬貪銅菌CH34株(Cupriavidus metallidurans CH34)的細菌,能夠透過特殊的生化機制,讓帶有毒性的金錯合物,轉換為正常的金粒子。

雷斯和他的研究小組,是在澳洲新南威爾斯和昆士蘭等地採集到的金粒樣本,發現上面都覆蓋了一層由耐金屬貪銅菌所形成的生物膜,這引起他們的好奇,想要探究這些細菌為何能夠生存。經過進一步的研究後,他們證實,耐金屬貪銅菌的DNA 中有一種由劇毒金錯合物調控的操作子(operon)。當有一定數量的金錯合物侵入這種細菌內後,便會開啟特殊的排毒基因,將這些金錯合物轉換成無毒性、純化的金粒子排出。

稀有金屬試劑 化身抗癌新星
10/19 英國里茲大學與華芮克大學聯合研究,以一種包含了兩種稀有金屬:釕(ruthenium)跟鋨(osmium)的試劑,對結腸癌跟卵巢癌細胞進行實驗,抑制效果良好。對某些對抗癌藥物順鉑(Cisplatin)具有抗藥性的癌細胞,也一樣有效。

這些含有稀有金屬成分的抗癌藥物,多是以誘發癌細胞內部細胞凋亡(apoptosis)的機制,來殺死癌細胞,達成抗癌的效果。研究主導成員之一的麥高文(Patrick McGowan)表示:「我們製作的釕鋨試劑,在針對卵巢癌細胞的實驗過程中,展現了高度的殺癌細胞效果,在這個領域可說是一大突破。」實驗數據也顯示,除了一般的癌細胞外,在某些帶有抗藥性的癌細胞上,該試劑也發揮了高度的療效。

研究成果發表在《藥物化學期刊》(Journal of MedicinalChemistry)上。

東南亞物種新發現 暖化問題成隱憂
9/26 世界自然基金會(WorldWide Fund for Nature, WWF)日前公布一份在2008 年間,針對東南亞大湄公河流域(GreaterMekong)進行的野外調查報告,在該地區新發現了163 種新種生物,包括100 種植物、28 種魚類、18 種爬蟲類、14 種兩棲類、2 種哺乳類和1 種鳥類,比較特別的包含身上帶有豹紋的壁虎跟食鳥蛙,然而因為全球氣候變遷的關係,這些物種正面臨滅絕的危機。

調查區域橫跨包括中國大陸、泰國、寮國、緬甸、柬埔寨跟越南六個國家,此區過去由於政治問題,難以深入調查,以致於在過去隱藏了大量未發現的物種。現在雖然情勢漸趨穩定,卻因為全球暖化問題,使得海平面上升,鹽水即將入侵海岸,當地的風土氣候正面臨劇烈改變,屆時當地特有的物種勢必會面臨巨大的衝擊。

負責這項調查計畫的柴普曼(Stuart Chapman)表示,許多物種,可能在氣候跟環境變遷過程中大規模滅絕。世界自然基金會認為,如果各國政府無法達成共識,當地自然界恐將面臨困境。

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