2009年10月4日

國際期刊傳真


RNA過量表現致癌
正常細胞都帶有原致癌基因(proto-oncogene),這種基因一旦突變,就會造成基因表現異常,導致癌細胞生成。但有些原致癌基因的DNA 即使未改變也可能會過度表現致癌蛋白質。劍橋大學Christine Mayr David Bartel 的研究發現,除了基因突變,原致癌基因的mRNA 改變也會致癌。

研究指出,此改變主要是由於其3' UTR 發生了選擇性片段多聚腺酸化(a l t e r n a t i v e cleavage and polyadenylation, APA)。3' UTR不會轉譯為蛋白質,然APA 作用會改變3' UTR長度。較短的3' UTR mRNA更加穩定,進而增加約10 倍的蛋白質表現量。這是由於加工後的RNA,失去了microRNA可辨識的序列,無法抑制基因的過度表現。此研究提供了一個新的致癌基因活化機制。

珠光的祕密
你可曾發現珍珠所散發的七彩光澤,與牡蠣殼內的虹彩是如此相似?其實,它們都是由真珠層(nacre)所組成。由於真珠層的主要結構「霰石」(aragonite,碳酸鈣組成的礦物之一),其結晶全部以相同方向整齊排列,使貝殼得以發出珍珠般光澤。

東京大學學者Hiromichi Nagasawa 發現調控霰石結晶排列的幕後功臣:Pif 蛋白。他從日本珍珠牡蠣(Pinctada fucata)中找到一種Pif 80 蛋白質會專一地與霰石結合。同時Pif cDNA所產生的蛋白質,需經由轉譯後裂解作用才形成Pif 80 Pif 97使Pif 蛋白可能的作用機制為Pif 80 與霰石結合,而Pif 97 則與基質中的其他分子結合,進而產生這耀眼美麗的真珠層。

異戊二烯的命運
一片蔚藍的天空,是多少人夢寐以求的美景,但是隨著石化燃料的大量使用,光煙霧讓人舉目所見只有灰濛濛的色彩。光煙霧也許可由減少排放達到控制,但自然界中異戊二烯(isoprene)——這個除甲烷之外,每年由落葉植物排放至空氣中的最大碳源,是如何影響大氣環境?

美國加州理工Paulot教授利用化學游離質譜儀觀測異戊二烯的代謝途徑,顯示異戊二烯首先透過光氧化(photooxidation)成為hydroxyhydroperoxide ,之後再次生成dihydroxyepoxide ,最後這些環氧化物將迅速轉化為有機煙霧(secondary organic aerosol)。科學家估計每年經由這條途徑會有1 億公噸的碳釋放至大氣,造成嚴重的空氣汙染。

了解異戊二烯的轉變方式和有機煙霧的形成原因,未來也許能讓我們獲得一片更純淨的天空。

深深地安慰
新的研究發現,安慰劑效應其實作用於大腦的更深處。

數十年來的研究顯示,安慰劑的治療可以舒緩疼痛症狀,而腦內天然的鴉片訊息傳遞路徑扮演著重要角色。但是安慰劑效應,可能起因於患者對治療的期待,因此有些人認為安慰劑之所以有效,主要是透過與意識有關、普遍被視為更高階層的大腦部位所控制。

為了釐清造成安慰劑效應的真正原因,德國漢堡埃彭多夫醫學院的Fal Eippert跟他的研究團隊,以功能性磁振造影,掃描以安慰劑藥膏治療燒燙傷疼痛的志願者的大腦。研究人員發現,跟安慰劑相關的大腦活化區域,除了在處理痛覺經驗的情緒和認知的前額葉皮質,還包括大腦更原始的部位,例如杏仁核、下視丘和部分腦幹。代表著安慰劑效應其實起因於更深層的大腦中。【更詳細的內容,請參閱第478期科學月刊】

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