2009年8月7日

一本沒人讀的書,改變古今的宇宙觀

作者/曾耀寰(任職中研院天文所)

我們常說哥倫布發現新大陸是一項劃時代的壯舉,他為了證實地球是圓的,帶領船隊
橫跨大西洋希望能夠到達亞洲。早在之前,馬可波羅已前往中國,記錄當時元朝的進步,而哥倫布則從反方向航行到中國,試圖證明地球是圓的。帶著遠大的夢想,他費勁地航行到海的另一端,雖然沒有達成證明,但他在1492年10 月踏上了美洲,意外發現了新大陸,翻轉了整個人類的世界觀。而五十年後的1543年,有一本書竟能將整個宇宙觀也翻了一番。

一本書就能改變宇宙,而且還是一本很少人讀的禁書,實在不可思議。這本書是波蘭天文學家哥白尼的巨著《天體運行論》,裡頭主張將當時盛行的地心說改成日心說,這在當時是非常不得了的事,因為反抗教廷,或提出與聖經所不容的理論是可以殺頭的罪,伽利略因為支持哥白尼的說法而被教會軟禁,布魯諾則因「邪說」而被活活燒死。可以想見此書的問世是多麼地令人膽戰心驚。

美國天文學與科學史專家金格瑞契教授所寫的《追蹤哥白尼》,就是專門探討這本少有人閱讀、卻徹底改變歷史的書,他追溯有哪些人曾經閱讀過《天體運行論》,研讀書裡頭那些名人的筆記註釋,並將他長達幾十年的追蹤歷程寫在書裡,帶領讀者更深入地了解運行論的重要性。

就一般人而言,《天體運行論》真的是一本很難閱讀的書,除了開頭描述哥白尼的宇宙觀,後頭有很大的部分是很數學的。常聽人說,一場演講當中出現一條數學式子,便可以困惑一半的聽眾;《天體運行論》有一半以上的內容是一條條的數學幾何證明、數字表格以及數學幾何的示意圖,可以想見閱讀時的困難。不過這也說明了它不單是假說,除了符合當時的觀測之外,哥白尼還用數學證明行星是繞太陽運行的,並非憑空的想像。

雖然不容易閱讀,但金格瑞契教授從後人對《天體運行論》的觀點和研究入手,藉由偵小說的寫作手法,讓讀者更能了解到,日心說不僅簡潔,並且如同電磁學能夠統合電學和磁學、E=mc2 統合了質量和能量那般,日心說也可以將個別的行星統合起來,融會貫通,這是地心說所做不到的。如果讀者只有日心說優於地心說的概念,《追蹤哥白尼》絕對會讓你有更深切的體會。【更進一步的內容,請參閱第476期科學月刊】

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