2009年8月8日

一月紀聞國外篇--2009.8(476)

亞洲出現本世紀最長日全食
7/22 本世紀時間最長的日全食於7 月22 日上午發生在亞洲地區,時間長達6 分39秒,目擊地區囊括日本、中國、印度等地,另外包含台灣在內的其他亞洲地段,能夠觀察到日偏食,全程長達兩小時以上。為了觀察這項難得一見的奇景,來自美國、英國、法國、西班牙等20多國的200多名天文學家,及6000 多名天文學愛好者所組成的觀測隊伍,集合在中國浙江安吉的天荒坪觀測點--這是觀察日全食的最佳地點之一。

中國國家天文台在這次的日食帶中,選擇了9 個觀測點,多數集中在長江三角流域的城市。中國國家天文台在浙江省安吉縣天荒坪架設的儀器設備,完整記錄日全食全部過程,將在分析、統計監測數據後公布結果。

而在當日台灣時間8 點53 分(當地時間6點23分),日食最先發生在印度北部肯帕德灣,隨後可目擊區域往東邊移動,依序經過尼泊爾、緬甸、孟加拉、不丹、中國、日本,最後能觀測到的地點則是南太平洋吉里巴斯共和國。

根據中國國家天文台專家包星明表示,這次日全食觀測研究的內容主要有兩項,一是日冕的觀測。日冕是太陽大氣的最外層,厚度達到幾百萬公里,溫度高達攝氏百萬度,在地球上只有在日全食時才能觀測到。

二是尋找「水內星」,也就是水星軌道內的小行星。由於水星離太陽很近,掩蓋在太陽強光下的範圍很難觀測,因此當日全食發生時,就是科學家觀測水星軌道內,是否有其他小行星存在的最佳時機。

在這次日食之後,下次要在同樣範圍內看見日全食奇景,要等到61 年後。

新加坡奈米研究突破 齒輪小如分子
6/29  新加坡國立科技研究局(A*STAR)材料研究與工程所以尤沃金(Christian Joachim)為首的奈米研究團隊,在學術期刊Nature Materials 上發表研究成果,宣布他們已經成功地合成出一個大小只有1.2 奈米(約10 個原子寬)的分子齒輪。他們將分子齒輪建立在金原子表面,以其中一個原子為軸心,更重要的是,他們有辦法自在地操縱齒輪的旋轉運動,至少能旋轉9 次。

奈米科技向來在科幻小說中,被描述成解決人類文明難題的法寶,如果在現實中也能完美地操控分子運動,在醫療、工業、能源甚至環保問題上,都將大有助益。

對於同仁的研究突破,新加坡國立科技研究局執行署長林健偉則表示,這展現了人類在不久的未來,將得以製造並操控奈米機械的可能性,例如可以讓奈米機械注射入人體後,針對DNA進行基因治療等等。這是一項有價值的研究成果,也大大拉近了科幻與現實之間的鴻溝。

美國發現心臟種源細胞 解開心臟的形成祕密
7/2 美國哈佛大學幹細胞研究所(Harvard Stem Cell Institute)和麻省綜合醫院(Massachusetts General Hospital)研究團隊,發現針對構成人體心臟的初期種源細胞(master cell),研究成果發表在Nature 。他們的研究發現人類的心臟,是如何於胚胎時期在母親子宮中發育,以及先天性心臟病形成的原因。根據他們的研究,這些種源細胞可發展出心肌、平滑肌及內皮細胞等三大心臟組織。

研究並顯示,人類心臟是由這些初期心臟幹細胞片發育而成。另一個意外發現是,這些幹細胞片易於聚集在與先天性心臟病有關的部位,包括心臟瓣膜和心室,若在心臟形成的過程中受到影響的話,可能就會導致先天性心臟病。團隊負責人表示,這些種源細胞可以培養出醫療用的組織貼片,以修補心臟病發所損壞的部位或有缺陷的瓣膜。


英科學家聲稱可用幹細胞製精子
7/8 英國紐卡索大學(Newcastle University)及東北英格蘭幹細胞研究所(North East England Stem Cell Institute, NESCI)教授奈爾尼亞(Karim Nayernia),率領研究團隊研發出一種新技術,宣稱可以用幹細胞直接製造出精子。根據他們發表於醫學雜誌《幹細胞與發生》(Stem Cells andDevelopment)的研究報告,他們的製造方法是從胚胎中取出幹細胞,放在培養皿中讓它發育,再以雷射光分離出精子細胞,然後加入維他命以及某些化學物質,刺激這些人工方式製造出來的精子細胞分裂、成長。

科學家指出他們發展出來的這套技術,將有助於解決男性不孕症的問題。不過,學界也有人對此有不同的意見,除了質疑人類精子可以完整的被創造之外,也提出了道德層面的問題。

紐卡索大學的科學家則指出,未來至少還要8~10 年的時間,這項技術才能走到人類臨床實驗的階段。目前為止動物實驗的結果,仍存有很大的問題,因為使用這些人造精子受精之後所培育出來的小老鼠,不是死亡就是有嚴重的缺陷。


蠑螈研究 解開斷腿重生之迷
7/2 德國德勒斯登(Dresden)再生療法中心(Center for Regenerative Therapies)研究員塔那卡(Elly Tanaka)與她的團隊,在Nature發表的報告指出墨西哥蠑螈自我修復的初步機制,並非靠著類似幹細胞的多功能細胞,而是透過斷腿位置的舊細胞,提供組織來源的記憶,來長出失去的骨頭、肌肉、神經,以再生形成新的腿。

研究人員將一種螢光基因放入蠑螈體內,追蹤牠在斷腿重生時,細胞組織如何重生成一條新的肢體,結果得到只有老舊的細胞,才能促使重生過程中長出新生細胞的機制。他們認為這表示這些老舊的細胞會記憶原本的腿部構造,而在重生時依照這些記憶來進行重生。科學家希望,這項研究成果有朝一日能夠應用到人身上,幫助失去手腳的人重新站起來。【更詳細的內容,請參閱第476期科學月刊】

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